A balea vasca, máis que un mito

1995/06/01 Mendizabal Idiazabal, Mikel Iturria: Elhuyar aldizkaria

A pesca desenfreada que perdurou durante séculos afastou á balea vasca do mar de Bizkaia hai tempo. De xeración en xeración, co envellecemento da memoria popular, o elemento central da vida mariña dos vascos converteuse na pantasma silenciosa dos bertsos antigos e escudos.

A pesca de baleas naceu cara ao século X no País Vasco. Vendo que o rendemento que se obtiña dos cetáceos que de cando en vez se arenaban na costa era elevado, os pescadores recorreron a estes tesouros vivos. Una especie de balea foi desde o principio a máis querida polos pescadores, a balea vasca.

Bioloxía

A balea vasca ( Eubalaena glacialis ) O misticete é un cetáceo de suborden, é dicir, do grupo de cetáceos con barbas. Aínda que pode alcanzar una lonxitude de 18 m e un peso de 100 toneladas, normalmente adoita roldar os 15 m e 60 toneladas. É negro, aínda que pode ter algunhas cicatrices brancas na parte inferior. O seu principal característica con respecto a outras baleas é a súa cabeza, cunha gran cabeza (una cuarta parte do corpo) e una bóveda sobre a cabeza chea de parásitos.

A boca presenta una gran curva con rebabas de 2,5 m de lonxitude. As rebabas son dentes modificados, situados a ambos os dous lados da mordaza superior e cunhas 270 en cada lado. A balea sérvese destas barbas paira atrapar a súa comida, os colepodos e os eufasiáceos. A balea nada coa boca semi-aberta e utiliza as rebabas como tamices, onde quedan encadeados os pequenos crustáceos que forman o zooplancton.

Na superficie da auga, durante as sesións respiratorias entre inmersións, adoita haber entre 5 e 10 minutos, podendo realizar entre 4 e 10 respiracións durante ese tempo. A balea vasca ten nas costas dúas ostiolos (orificios) paira respirar, polo que o caudal de auga característica dos cetáceos, no caso da balea vasca, é en forma de V, e é a inversa.

É migrante. Pasa o verán nos mares setentrionais, nesta época do ano debe acumular gran cantidade de alimentos, xa que pasa o inverno e a viaxe migratoria sen comer. Cando as augas do mar do norte vólvense demasiado frías, inician a migración anual, cada balea ten a súa rexión paira pasar o inverno e regresa cada ano.

Reprodúcense nelas. A cúpula realízase en grupo, entre unha femia e 2-7 machos. Tras a fecundación, a femia leva ao redor dun ano antes do parto no ventre. O parto prodúcese nunha zona pouco profunda do invernadoiro, a comezos do inverno. A cría a medias ten una lonxitude de 5-6 m e un peso de 2 toneladas. Nos seus primeiros 6-10 meses vivirá grazas ao leite da súa nai, creando un profundo vínculo entre ambos.

Pesca de baleas, declive da poboación

Os baleeiros coñecían esta relación nai-fillo. Aproveitaban a ocasión paira matar e atracar á cría sempre que podían, coa certeza de que a nai ía achegarse seguindo a cría. A balea vasca contaba ademais con outras vantaxes paira os pescadores: é un animal inerte e fácil de detectar, polo que o seu nome común deriva desta lentitude, a balea franca, que tras morrer mantense flotando, o que axudaba aos pescadores a superar os problemas de transporte.

Pesca de baleas na costa cantábrica. Gravado en Sañez Reguarte.

Entre as materias primas obtidas das baleas predominaba a graxa. A balea vasca daba un alto rendemento graso, xa que o 40% do peso é graxa. Por outra banda, o seu afeitado é fino, longo e abundante, paraugas, corpiños, etc. Utilizábase paira facer, sendo excepcional. Todo iso levoulle a converterse no obxectivo principal dos pescadores de baleas vascos.

A poboación da balea vasca sufriu a presión da pesca desde as orixes da caza da balea. A medida que a pesqueira de baleas foi aumentando, a poboación diminuíu. Ademais, a pesca selectiva con crías e femias reprodutoras implicaba deixar á poboación sen descendencia. Así, a poboación que invernaba no mar de Bizkaia foi diminuíndo progresivamente.

XVI. Paira o século XX, os vascos víronse obrigados a emigrar aos mares do norte, Terranova e Groenlandia, en busca da balea. Nos mares nórdicos descubriuse a balea norte ( Balaena mysticetus ). Ao ser esta máis grande que a balea vasca, tanto polo corpo como polas barbas, os pescadores obtiñan máis rendemento da pesca da balea norte. Para entón, británicos e holandeses xa empezaran a pescar baleas, houbo una forte competencia e os vascos comezaron a abandonar a pesca de baleas.

A expansión da caza da balea veu acompañada dun aumento da pesca desmesurada destas dúas especies que reduciu as poboacións. XVIII. A rareza de atopar exemplares destas dúas especies paira finais do século XX fixo que se considerasen caducados. A industria baleeira xa iniciara a explotación doutras especies e, aproveitando os avances tecnolóxicos (canón arpón), canalizara o desastre destas especies.

Os baleeiros coñecían a especial relación nai-fillo. Aproveitaban a ocasión paira matar e atracar á cría sempre que podían, coa certeza de que a nai ía achegarse seguindo a cría. A balea vasca contaba ademais con outras vantaxes paira os pescadores: é un animal inerte e fácil de detectar, que tras a súa morte mantense flotando e axudando aos pescadores a superar os problemas de transporte.

Por exemplo, XX. Si a principios do século XX vivían 206.000 rokuales azuis e 500.000 rochosos comúns, na actualidade as poboacións de ambas as especies estímanse ao redor de 1.100 e 107.000 exemplares, respectivamente. Durante os dous últimos séculos a balea vasca, polo menos no Atlántico Nororiental, foi unha verdadeira pantasma mariña, xa que se consideraba moi pouco, e cando aparecía, muría e mostrábase como os antigos mamíferos.

Situación actual

A información sobre unha especie tan rara nos dous últimos séculos foi moi escasa e a miúdo contraditoria.

A poboación de baleas vascas actual divídese en polo menos dous grupos principais (ver mapa). Un grupo, que vive no Norte do Pacífico, ten uns 220 exemplares. O segundo grupo é o do Atlántico Norte, onde tamén se poden crear dous subgrupos: o grupo principal

Habita no Atlántico Oeste e o segundo no Atlántico Leste. Residente no Atlántico Oeste, pasa o verán nos bancos de Terranova e Boston e o inverno na zona de Florida-Bermudas. Estímase una poboación duns 100 exemplares. A información dispoñible sobre a poboación do Atlántico Leste é escasa, crese que o último sobrevivente inverna nas costas de Cabo Verde e Sahara, pero o tamaño da poboación é descoñecido.

Mirando ao futuro

O principal obstáculo á hora de realizar previsións obxectivas sobre o futuro da balea vasca é a falta de información. Os escasos tamaños poboacionais lembran os problemas observados noutras poboacións erlíticas similares, como o illamento dos individuos reprodutores e a falta de variabilidade xenética. Doutra banda, non poden esquecerse os provocados pola contaminación mariña, entre outras cousas, pola redución das zonas de admisión de poboacións. Por último, aínda que desde 1935 esta especie goza de protección integral, realizáronse capturas ilegais, como é o caso da pesca de dous exemplares en Madeira nos anos 70.

Balea vasca ( Eubalaena glacialis ) e Balea Norte ( Balaena mysticetus ). O último é máis grande que a balea vasca, tanto en corpo como en tamaño de barba.

Se se quere levar a cabo una verdadeira recuperación, é imprescindible coñecer o tamaño e as poboacións existentes na actualidade. O paso tras o seguimento das poboacións sería canalizar a protección das zonas estivais e invernais, especialmente as de invernada, onde se dan procesos reprodutivos.

Eubalaena australis é una especie estreitamente relacionada coa balea vasca. Móvese no hemisferio sur, preto da Antártida (ver mapa). Aínda que algúns autores considerárona como da mesma especie, o CBI (Comisión Internacional de Baleas) clasificouna como especie diferente en base ao illamento xeográfico existente.

Esta balea meridional tamén foi explotada masivamente polo XIX. Foi practicamente extinguido a finais do século XX. Con todo, a xestión realizada ao redor desta especie proporcionou resultados esperanzadores. Ademais da total protección desde 1935, o goberno arxentino declarou "zona intangible" ás rexións reprodutoras destas poboacións. En consecuencia, a poboación desta especie mantívose lenta pero crecente, situándose a poboación actual ao redor dos 3.000 individuos.

Por tanto, confirmouse que una boa xestión ten bos resultados. Estas boas xestións baseáronse nunha verdadeira vontade de conservación. Seguindo este tipo de exemplos, quizais os bertsolaris teñan a oportunidade de cantar versos sobre a reaparición das baleas.