Antony Hewish, descubridor das redes de pulso

1988/04/01 Irazabalbeitia, Inaki - kimikaria eta zientzia-dibulgatzaileaElhuyar Fundazioa Iturria: Elhuyar aldizkaria

A principios de marzo, o premio Nobel de Física Antony Hewish recaeu en Donostia. Aproveitando esta ocasión dirixímonos a el paira realizar a seguinte entrevista. A través destas liñas queremos agradecer a acollida que nos fixo este delgado e simpático home de sesenta anos.
Elhuyar.– Vasnos a dar detalles sobre a túa vida?

Antony Hewish.– Nacín no oeste de Inglaterra, nun pequeno pobo costeiro de Cornuales. Así que quero o mar. O meu pai era banqueiro e a miña familia non tiña un ambiente especial coa ciencia. Pero eu intereseime pola ciencia e fun á Universidade de Cambridge. Era o ano 1942 e estaba na Segunda Guerra Mundial. Despois dun ano na universidade, tiven que ir ao exército e alí preocupeime polos problemas tecnolóxicos. Traballei no equipo que traballaba no desenvolvemento do radar. Pasei tres anos nesa tarefa. Despois volvín a Cambridge.

Ser investigador non era a miña intención, quería facer algo máis aplicado. Pero ao final de carreira sacé bastante boas notas e xurdiume a oportunidade de seguir en Cambridge. Dixéronme que podía empezar na radioastronomía. O equipo estaba liderado por Martin Ryle. Eu xa coñecía a el, porque cando traballei no equipo do radar durante a guerra atopeimo. Traballabamos no mesmo centro de traballo e o noso equipo e o seu tiveron estreitas relacións. Así que en 1948 entrei ao equipo de Martin Ryle como estudante de investigación.

A radioastronomía era recentemente nada e era moi bonito empezar a traballar niso. Ademais, Cambridge era o lugar máis importante da radioastronomía do mundo. Por tanto, era o mellor lugar paira investigar e eu estaba moi contento. Logo xa sabes, na miña investigación tiven moita sorte, foi un camiño moi próspero. Todo iso co descubrimento de pulsárelas.

Elh.– A nosa segunda pregunta refírese precisamente á pulseira que acabas de mencionar. Como se menciona nas enciclopedias, o seu descubrimento foi casual. Podería explicarnos como foi?

A.H.– Realmente foi una sorte. Naquela época estaba a deseñar un novo radiotelescopio que serviu paira detectar as pulsións. Entón, o meu interese era atopar cuasares. Estes son obxectos moi compactos, de moi pequeno volume e que emiten ondas de radio. Podémolas detectar mediante estas ondas de radio.

Cando observas un quasare parpadean como as estrelas pola causa das nubes de plasma emitidas polo sol. Isto está a suceder constantemente. En 1964 démonos conta de que as galaxias comúns e as cuasares pódense distinguir con este escintileo. Así que deseñei un radiotelescopio moi sensible. Tiña que ser así porque eu quería detectar obxectos moi afastados e moi débiles. Ademais tiña que traballar en grandes lonxitudes de onda.

Os radioastrónomos normalmente traballan en lonxitudes de onda reducidas en cm. Non me valían os radiotelescopios realizados paira traballar nese intervalo, xa que o brillo xerado polo plasma solar só se percibe cando se utilizan lonxitudes de onda maiores (ao redor dun metro). Así que deseñei una antena moi grande e sensible. Traballaba a unha lonxitude de onda dun metro. Comezamos a explorar sistematicamente todo o ceo en busca de sinais fluctuantes. Iso é precisamente o que necesitas paira atopar pulsárelas, e traballar así sen elas é case imposible.

Elh.– Paira moitos dos nosos lectores os astrónomos son persoas que exploran o ceo a través das lentes dun telescopio. Os radioastrónomos non traballan así. Que diferenza hai entre radioastronomía e astronomía óptica?

A.H.– Ambas traballan con radiacións electromagnéticas. A primeira coa radiación, a luz, e a segunda con ondas de radio que non podemos ver. Foi descuberto na EE.UU. na década de 1930 coa chegada constante de sinais de radio desde o ceo e redescubierto en Gran Bretaña durante a guerra. Descubriuse que o Sol emite fortes sinais de radio.

No ceo hai obxectos que se detectan por radio e que non se poden detectar a través da luz.

Se queres detectar as ondas de radio procedentes do sol, necesitas una ferramenta adecuada. Debe ser sensible ás ondas de radio. Se queres saber de onde veñen, necesitas un gran colector, algo grande en forma de aro paira poder medir o ángulo. Quero dicir que o radiotelescopio é análogo ao telescopio óptico, pero ti non podes sacar fotos. Mide a forza da radiación que vén e pode convertela nunha imaxe de radio. Así que cos radiotelescopios obtenes unha imaxe diferente do universo.

Elh.– O Big Bang utilízase na actualidade. Que é ese Big Bang?

A.H.– Que é o Big Bang?. Só é a orixe da explosión do universo.

Cando empecei a investigar na década de 1940, non tiñamos idea de como naceu o universo. Había moitas teorías, pero o único que sabiamos era que se está estendendo. Todos estaban de acordo.

Nos anos 60, os astrónomos descubriron una radiación térmica nos EEUU. Hoxe chámase radiación de fondo por microondas. Esta radiación ocupa todo o universo e corresponde á radiación que se produce a moi baixa temperatura (varios graos por encima do cero absoluto).

Pero se te preguntas como era o universo, a resposta ten que ser moi quente. Paira explicar estas dúas cousas tes que pensar que a expansión do universo e as altas temperaturas de outrora, é dicir, ao principio do proceso, foi una explosión cósmica (como una explosión nuclear enorme).

Esta é a nosa imaxe da orixe do universo, a explosión creativa que chamamos Big Bang.

Elh.– Explicaches a orixe do universo. Cal é a nosa imaxe do universo actual?

A.H.– Bo, podemos facer un borrador do universo. O universo é hoxe terrible. Está cheo de galaxias. As galaxias son conxuntos de millóns de estrelas á vez. A primeira ollada só vemos algunhas delas, pero cun telescopio o espectáculo esténdese moito.

As galaxias son os constituíntes do universo, os ladrillos. O universo é una enorme fractura de quince mil millóns de anos, formada por millóns de galaxias. Estas galaxias e as estrelas que hai no seu interior están a formarse constantemente. Todo o sistema está a expandirse e parece que no futuro seguirá así paira sempre.

Con todo, este problema segue aberto. O proceso ten a posibilidade de parar e retroceder.

Elh.– Por tanto, o universo está a expandirse paira sempre.

A.H.– Si, está a expandirse paira sempre, pero o proceso está a acelerarse. E si miras a longo prazo, o despregamento pode ser moi lento e finalmente paralo. Eu creo que o universo que se expande paira sempre é a imaxe máis adecuada. Con todo, o que realmente vai suceder dependerá da cantidade de materi que hai no universo, xa que se hai materia, a atracción gravitatoria comezará a traballar e a expansión acelerarase. O modelo teórico máis adecuado é o de dispor da materia suficiente paira equilibrar a gravidade cando o universo é infinitamente grande. É dicir, empeza rápido e logo axítase. Pero nunca se parará porque necesita moito tempo.

Elh.– Deixemos agora a astronomía ao carón e empecemos noutro campo da física. Nos últimos tempos, os físicos están a realizar grandes esforzos tras unha teoría común da física. Que che parece?

A.H.– Eu creo que é posible, porque xa puxemos xuntos forzas que nós consideramos bastante diferentes. Cando empecei a estudar física había forzas electromagnéticas e débil, que mantén envoltos elementos internos de partículas como o neutrón. Creemos que estas forzas eran bastante diferentes, pero hoxe sabemos que son aspectos diferentes dunha mesma forza. Isto sabémolo grazas aos avances na física de partículas (predición e descubrimento de partículas W e Z). Por tanto, as catro forzas que antes eran agora son tres.

Desde o punto de vista teórico, esa Teoría Unificada que englobará todas as forzas e que vostede mencionou é moi atractiva. Por suposto, teremos que incluír a gravidade. É una especulación, una especulación moi atractiva, que pode estar relacionada coa orixe do universo. Se consideramos que existe una teoría conxunta deste tipo, podemos entender algúns dos principais problemas da cosmología. Paira min, existe una relación moi estreita entre o universo inicial e a física de partículas (forzas básicas). É posible que nunca se alcancen as enerxías necesarias paira demostrar a Teoría Común. Pero observando os fenómenos cosmológicos que poden suceder no universo, analizando o comportamento do universo, podemos ensaiar coa Teoría Unificada, utilizando o universo como laboratorio.

Elh.– Cambiando a un tema novo, crees que hai que levalo a unha investigación e a unha docencia?

A.H.– O ensino é un exercicio moi bo paira todos. Se non te pos diante de alumnos que poden facer preguntas imprevistas, nunca se che ocorrerán. Creo que a xente que está a investigar ten que ensinalo. Pola contra, os alumnos non teñen relación con xente que está a realizar una investigación avanzada. A investigación e o ensino deben ir da man. Isto non significa que non haxa un bo profesor que non faga investigación. Con todo, os alumnos deben estar en contacto co profesor que está á cabeza da investigación para que se contaxien do tema.

Se os investigadores viaxasen sós polo seu camiño, se alfanizarían porque non teñen que enfrontarse ás preguntas dos alumnos. Doutra banda, se o profesor perdeu relación coa investigación, non coñece os últimos avances e non se dá conta do que ocorre no mundo da investigación.

Elh.– Necesítanse grandes sumas paira a investigación. Quen crees que debería pagar a investigación?

A.H.– O pago repartirase entre varias entidades. A universidade debe ter autonomía. Iso é moi importante. A universidade non debe estar controlada nas súas funcións.

Se o Goberno pagase só, a universidade debería facer o que lle interese ao Goberno. Recibiría diñeiro paira facer o que el queira. A universidade necesita liberdade paira seguir a súa liña.

O modo de conseguir a liberdade sería dispor de fondos de pensamento aberto e dotalos de fondos á universidade para que esta góceos libremente.

A industria tamén debe financiar a investigación.

A universidade debería recibir fondos de todos os lugares paira lograr o equilibrio e a liberdade por unha banda. Se só tes una fonte de ingresos, é perigoso.

Elh.– San Sebastián é, paira moitos, un bo lugar paira congresos. Que che parece?

A.H.– Esta pregunta está a facerme cada vez máis coñecida. Por suposto. É un lugar ideal paira congresos. A xente ten todo o que necesita. Fermosa localización, é una bonita cidade. Non é una cidade como Los Ángeles. Está ben comunicada e é de fácil acceso. Fáltalle una universidade forte, pero está en camiño. Cumpre polo menos os mínimos.

Fdo.– Fin. Que sentiches ao recibir o Premio Nobel en 1974 con Martin Ryle?

A.H.– Non o esperaba. Alegroume moito. Non sabía que estaba presentado paira iso. Iso faise en segredo. Ás veces hai rozamentos previos, pero eu non ouvín nada.

Estaba en Londres nunha reunión. Un bedel viño a min e deume un anaco de papel escrito con lapis e mala letra. O Premio Nobel de Física de 1974 dicía que eran Hewish e Ryle. Mira. Nós estabamos a discutir o gasto de dez mil libras nunha ferramenta electrónica... Mirei o anaco de papel e non puiden concentrarme... Os teléfonos estaban a tocar fose e o bo foi que eu non estivese dispoñible paira eles.

Elh.– Moitas grazas ao señor Hewish por esta interesante entrevista.