Antony Hewish, descobridor de les xarxes de pols

1988/04/01 Irazabalbeitia, Inaki - kimikaria eta zientzia-dibulgatzaileaElhuyar Fundazioa Iturria: Elhuyar aldizkaria

A principis de març, el premi Nobel de Física Antony Hewish ha recaigut en Donostia. Aprofitant aquesta ocasió ens dirigim a ell per a realitzar la següent entrevista. A través d'aquestes línies volem agrair l'acolliment que ens va fer aquest prim i simpàtic home de seixanta anys.
Elhuyar.– Ens donaràs detalls sobre la teva vida?

Antony Hewish.– Vaig néixer en l'oest d'Anglaterra, en un petit poble costaner de Cornuales. Així que vull la mar. El meu pare era banquer i la meva família no tenia un ambient especial amb la ciència. Però jo em vaig interessar per la ciència i vaig anar a la Universitat de Cambridge. Era l'any 1942 i estava en la Segona Guerra Mundial. Al cap d'un any en la universitat, vaig haver d'anar a l'exèrcit i allí em vaig preocupar pels problemes tecnològics. Vaig treballar en l'equip que treballava en el desenvolupament del radar. Vaig passar tres anys en aquesta tasca. Després vaig tornar a Cambridge.

Ser investigador no era la meva intenció, volia fer una cosa més aplicada. Però al final de carrera sacé bastant bones notes i em va sorgir l'oportunitat de seguir a Cambridge. Em van dir que podia començar en la radioastronomia. L'equip estava liderat per Martin Ryle. Jo ja coneixia a ell, perquè quan vaig treballar en l'equip del radar durant la guerra me'l vaig trobar. Treballàvem en el mateix centre de treball i el nostre equip i el seu van tenir estretes relacions. Així que en 1948 vaig entrar a l'equip de Martin Ryle com a estudiant de recerca.

La radioastronomia era nounada i era molt bonic començar a treballar en això. A més, Cambridge era el lloc més important de la radioastronomia del món. Per tant, era el millor lloc per a investigar i jo estava molt content. Després ja saps, en la meva recerca he tingut molta sort, ha estat un camí molt pròsper. Tot això amb el descobriment de les premessis.

Elh.– La nostra segona pregunta es refereix precisament a la polsera que acabes d'esmentar. Com s'esmenta en les enciclopèdies, el seu descobriment va ser casual. Podria explicar-nos com va ser?

A.H.– Realment va ser una sort. En aquella època estava dissenyant un nou radiotelescopi que va servir per a detectar les pulsions. Llavors, el meu interès era trobar cuasares. Aquests són objectes molt compactes, de molt petit volum i que emeten ones de ràdio. Les podem detectar mitjançant aquestes ones de ràdio.

Quan observes un quasare parpellegen com les estrelles per la causa dels núvols de plasma emeses pel sol. Això està succeint constantment. En 1964 ens vam adonar que les galàxies comunes i les cuasares es poden distingir amb aquest centelleig. Així que vaig dissenyar un radiotelescopi molt sensible. Havia de ser així perquè jo volia detectar objectes molt llunyans i molt febles. A més havia de treballar en grans longituds d'ona.

Els radioastrónomos normalment treballen en longituds d'ona reduïdes en cm. No em valien els radiotelescopis realitzats per a treballar en aquest interval, ja que la lluentor generada pel plasma solar només es percep quan s'utilitzen longituds d'ona majors (al voltant d'un metre). Així que vaig dissenyar una antena molt gran i sensible. Treballava a una longitud d'ona d'un metre. Comencem a explorar sistemàticament tot el cel a la recerca de senyals fluctuants. Això és precisament el que necessites per a trobar les premessis, i treballar així sense elles és gairebé impossible.

Elh.– Per a molts dels nostres lectors els astrònoms són persones que exploren el cel a través de les lents d'un telescopi. Els radioastrónomos no treballen així. Quina diferència hi ha entre radioastronomia i astronomia òptica?

A.H.– Ambdues treballen amb radiacions electromagnètiques. La primera amb la radiació, la llum, i la segona amb ones de ràdio que no podem veure. Va ser descobert als EUA en la dècada de 1930 amb l'arribada constant de senyals de radi des del cel i redescobert a Gran Bretanya durant la guerra. Es va descobrir que el Sol emet forts senyals de ràdio.

En el cel hi ha objectes que es detecten per radi i que no es poden detectar a través de la llum.

Si vols detectar les ones de ràdio procedents del sol, necessites una eina adequada. Ha de ser sensible a les ones de ràdio. Si vols saber d'on vénen, necessites un gran col·lector, una cosa gran en forma de cèrcol per a poder mesurar l'angle. Vull dir que el radiotelescopi és anàleg al telescopi òptic, però tu no pots treure fotos. Mesura la força de la radiació que ve i pot convertir-la en una imatge de ràdio. Així que amb els radiotelescopis obtenes una imatge diferent de l'univers.

Elh.– El Big bang s'utilitza en l'actualitat. Què és aquest Big bang?

A.H.– Què és el Big bang?. Només és l'origen de l'explosió de l'univers.

Quan vaig començar a investigar en la dècada de 1940, no teníem idea de com va néixer l'univers. Hi havia moltes teories, però l'única cosa que sabíem era que s'està estenent. Tots estaven d'acord.

En els anys 60, els astrònoms van descobrir una radiació tèrmica als EUA. Avui es diu radiació de fons per microones. Aquesta radiació ocupa tot l'univers i correspon a la radiació que es produeix a molt baixa temperatura (diversos graus per sobre del zero absolut).

Però si et preguntes com era l'univers, la resposta ha de ser molt calenta. Per a explicar aquestes dues coses has de pensar que l'expansió de l'univers i les altes temperatures d'antany, és a dir, al principi del procés, va ser una explosió còsmica (com una explosió nuclear enorme).

Aquesta és la nostra imatge de l'origen de l'univers, l'explosió creativa que anomenem Big bang.

Elh.– Has explicat l'origen de l'univers. Quina és la nostra imatge de l'univers actual?

A.H.– Bé, podem fer un esborrany de l'univers. L'univers és avui terrible. Està ple de galàxies. Les galàxies són conjunts de milions d'estrelles alhora. A simple vista només veiem algunes d'elles, però amb un telescopi l'espectacle s'estén molt.

Les galàxies són els constituents de l'univers, els maons. L'univers és una enorme fractura de quinze mil milions d'anys, formada per milions de galàxies. Aquestes galàxies i les estrelles que hi ha en el seu interior s'estan formant constantment. Tot el sistema s'està expandint i sembla que en el futur seguirà així per sempre.

No obstant això, aquest problema continua obert. El procés té la possibilitat de parar i retrocedir.

Elh.– Per tant, l'univers s'està expandint per sempre.

A.H.– Sí, s'està expandint per sempre, però el procés s'està accelerant. I si mires a llarg termini, el desplegament pot ser molt lent i finalment parar-ho. Jo crec que l'univers que s'expandeix per sempre és la imatge més adequada. No obstant això, el que realment succeirà dependrà de la quantitat de materi que hi ha en l'univers, ja que si hi ha matèria, l'atracció gravitatòria començarà a treballar i l'expansió s'accelerarà. El model teòric més adequat és el de disposar de la matèria suficient per a equilibrar la gravetat quan l'univers és infinitament gran. És a dir, comença ràpid i després s'agita. Però mai es pararà perquè necessita molt temps.

Elh.– Deixem ara l'astronomia a un costat i comencem en un altre camp de la física. En els últims temps, els físics estan realitzant grans esforços després d'una teoria comuna de la física. Què et sembla?

A.H.– Jo crec que és possible, perquè ja hem posat junts forces que nosaltres considerem bastant diferents. Quan vaig començar a estudiar física hi havia forces electromagnètiques i feble, que manté embolicats elements interns de partícules com el neutró. Creiem que aquestes forces eren bastant diferents, però avui sabem que són aspectes diferents d'una mateixa força. Això ho sabem gràcies als avanços en la física de partícules (predicció i descobriment de partícules W i Z). Per tant, les quatre forces que abans eren ara són tres.

Des del punt de vista teòric, aquesta Teoria Unificada que englobarà totes les forces i que vostè ha esmentat és molt atractiva. Per descomptat, haurem d'incloure la gravetat. És una especulació, una especulació molt atractiva, que pot estar relacionada amb l'origen de l'univers. Si considerem que existeix una teoria conjunta d'aquest tipus, podem entendre alguns dels principals problemes de la cosmologia. Per a mi, existeix una relació molt estreta entre l'univers inicial i la física de partícules (forces bàsiques). És possible que mai s'aconsegueixin les energies necessàries per a demostrar la Teoria Comuna. Però observant els fenòmens cosmològics que poden succeir en l'univers, analitzant el comportament de l'univers, podem assajar amb la Teoria Unificada, utilitzant l'univers com a laboratori.

Elh.– Canviant a un tema nou, creus que cal portar-lo a una recerca i a una docència?

A.H.– L'ensenyament és un exercici molt bo per a tots. Si no et poses davant d'alumnes que poden fer preguntes imprevistes, mai se t'ocorreran. Crec que la gent que està investigant ha d'ensenyar-ho. En cas contrari, els alumnes no tenen relació amb gent que està realitzant una recerca avançada. La recerca i l'ensenyament han d'anar de la mà. Això no significa que no hi hagi un bon professor que no faci recerca. No obstant això, els alumnes han d'estar en contacte amb el professor que està al capdavant de la recerca perquè es contagiïn del tema.

Si els investigadors viatgessin solos pel seu camí, s'alfanizarían perquè no han d'enfrontar-se a les preguntes dels alumnes. D'altra banda, si el professor ha perdut relació amb la recerca, no coneix els últims avanços i no s'adona del que ocorre en el món de la recerca.

Elh.– Es necessiten grans sumes per a la recerca. Qui creus que hauria de pagar la recerca?

A.H.– El pagament es repartirà entre diverses entitats. La universitat ha de tenir autonomia. Això és molt important. La universitat no ha d'estar controlada en les seves funcions.

Si el Govern pagués només, la universitat hauria de fer el que li interessi al Govern. Rebria diners per a fer el que ell vulgui. La universitat necessita llibertat per a seguir la seva línia.

La manera d'aconseguir la llibertat seria disposar de fons de pensament obert i dotar-los de fons a la universitat perquè aquesta els gaudeixi lliurement.

La indústria també ha de finançar la recerca.

La universitat hauria de rebre fons de tots els llocs per a aconseguir l'equilibri i la llibertat d'una banda. Si només tens una font d'ingressos, és perillós.

Elh.– Sant Sebastià és, per a molts, un bon lloc per a congressos. Què et sembla?

A.H.– Aquesta pregunta m'està fent cada vegada més coneguda. Per descomptat. És un lloc ideal per a congressos. La gent té tot el que necessita. Bella ubicació, és una bonica ciutat. No és una ciutat com Los Angeles. Està ben comunicada i és de fàcil accés. Li falta una universitat forta, però està en camí. Compleix almenys els mínims.

Signat– Fi. Què vas sentir en rebre el Premi Nobel en 1974 amb Martin Ryle?

A.H.– No ho esperava. Em va alegrar molt. No sabia que estava presentat per a això. Això es fa en secret. A vegades hi ha frecs previs, però jo no vaig sentir res.

Estava a Londres en una reunió. Un bidell va venir a mi i em va donar un tros de paper escrit amb llapis i mala lletra. El Premi Nobel de Física de 1974 deia que eren Hewish i Ryle. Mira. Nosaltres estàvem discutint la despesa de deu mil lliures en una eina electrònica... Vaig mirar el tros de paper i no vaig poder concentrar-me... Els telèfons estaven tocant fos i el bo va ser que jo no estigués disponible per a ells.

Elh.– Moltes gràcies al senyor Hewish per aquesta interessant entrevista.