Eneko Axpe Iza NASAko ikertzailea

“Sense creativitat no pots ser un gran científic”

2020/03/01 Agirre Ruiz de Arkaute, Aitziber - Elhuyar Zientzia Iturria: Elhuyar aldizkaria

Eneko Axpe Hissa (Barakaldo, 1986) és un dels rapers més populars del basc a Euskal Herria, i lluny d'aquí, el físic de la NASA en Silicon Valley. Prova d'això són els seus dos regals: el seu últim vinil i un tros de roca de la Lluna. Artemis treballa dins del programa estatunidenc que vol enviar als humans a la Lluna i a Mart. Ha desenvolupat un model matemàtic utilitzat per a predir la pèrdua de densitat dels ossos dels astronautes. Però més enllà de la recerca espacial, Axpe esquitxaria tot amb la física: cuina, música… Li agrada hibridar.
Ed. Luis Jauregialtzo/©Argazki press
Ets físic de la NASA i has treballat en enginyeria tèxtil, has col·laborat amb cuiners bascos… Per on?

Bé, de fet, vaig començar a investigar en Leioa en física de materials. Treballava amb una tècnica de positrons. Però en un moment, vaig voler provar amb cèl·lules aquella tècnica que fins llavors s'utilitzava per a polímers i metalls. Vaig pensar que podia ser útil per a comprendre el progrés del càncer i les seves propietats estructurals. Per a això havia de comprendre molt bé les propietats estructurals de la matèria biològica i vaig fer dues estades a Oxford.

També vaig estudiar cultius cel·lulars tridimensionals. Es tractava de formar ossos a pacients que han trencat algun os: agafar cèl·lules, d'elles crear estructures tridimensionals i integrar-les en l'os. Per a això és imprescindible que les propietats estructurals i mecàniques d'aquesta estructura siguin les mateixes que les de l'os perquè els aliments i l'oxigen s'estenguin bé. Jo, com a físic, entenia molt bé aquestes propietats físiques del cultiu.

Després vaig ser a Cambridge per a aprofundir en l'enginyeria tèxtil i vaig començar a utilitzar bioimpresoras 3D. A Europa, ara mateix, hi ha 46.000 persones esperant trasplantaments. Dos de cada deu moren esperant. Quatre de cada deu, abans de cinc anys després de l'implant. La creació d'òrgans en el laboratori a partir de cèl·lules de persones que necessiten un trasplantament pot suposar un estalvi en el temps d'espera i evitar el rebuig.

I com va arribar a la NASA?

Coneixia molt bé els ossos. Investigàvem embrions per a comprendre com es produeix l'os. I estaven molt interessats en la NASA, perquè havien començat a dissenyar missions per a anar a Mart. Estaven realment preocupats pels ossos dels astronautes.

De fet, la salut dels astronautes es deteriora molt en l'espai. El nostre cos està dissenyat per a estar en la Terra. Fora de la Terra rebem radiació còsmica, partícules solars i protons que provoquen moltes mutacions. La microgravetat també planteja problemes: es modifica la pressió arterial i es produeixen problemes cardíacs, es modifica el líquid que hi ha en el cervell i es perd densitat en els ossos i es creen porus. Tornen amb osteopenia i osteoporosi. No poden circular.

Què faran al Dimarts? Viatjar fins a Mart i tornar triguen tres anys. Una vegada allí, estaran fràgils i fràgils, no podran caminar durant uns dies. Això pot posar en perill la missió. És un problema a preveure per a la NASA.

Què els passa als ossos?

En els ossos tenim osteoblastos i osteoclastos, ja que igual que altres òrgans, els ossos han de ser renovats contínuament: els osteoclastos mengen l'os, es reabsorbeixen, els osteoblastos creen el nou os. Hi ha un equilibri.

Els osteoblastos presenten mecanosensibilidad. Per cada pas que donem en caminar reben un input mecànic: en veure que l'os s'està usant, entenen que han de formar l'os. En l'espai, no obstant això, per microgravetat no podem caminar ni reben aquest input. Els osteoblastos deixen de formar l'os i els osteoclastos continuen menjant l'os, trencant l'equilibri i formant porus com en la menopausa.

Quin treball fas en la NASA?

Quan vaig arribar a la NASA creien que cada mes els astronautes perdien l'1% de la densitat mineral òssia, analitzant les estadístiques. Però em vaig adonar que aquestes previsions només servien per als viatges curts dels astronautes, com una missió a la Lluna. Aquestes dades no podien extrapolar-se per a un llarg viatge a Mart i em van demanar que desenvolupés un nou model matemàtic. Parlant amb un metge de Stanford em va dir que molts pacients en coma sofreixen el mateix problema. Sense aquest input mecànic, perden densitat mineral en els ossos i desenvolupen l'osteoporosi. No obstant això, perden un 31% com a màxim, després s'estabilitza. Així, vaig elaborar un model barrejant dades de la NASA amb dades de pacients en coma. Ho presentem a Houston, en la conferència Human Research Program de la NASA i la NASA em va atorgar un premi.

Ed. Luis Jauregialtzo/©Argazki press

D'altra banda, també treball amb hidrogels en la Universitat de Stanford. Els usàvem en enginyeria tèxtil i em vaig adonar que els hidrogels injectables podien ser utilitzats per a tractar els ossos trencats, com un adhesiu. Això podria servir per a solucionar les fractures òssies dels astronautes. També vaig enviar aquesta idea a un campionat de la NASA i vaig arribar a la final.

Encara cal fer un munt d'estudis per a enviar a la gent a Mart en la dècada de 2040, des del punt de vista psicològic, fins a alimentar-se (utilitzant hidroponia i aeroponía) i mantenir la salut. Viure en naus espacials és difícil. Tot es recicla i l'orina dels astronautes. Una màquina recull la suor i l'orina dels astronautes, la purifica i extreu aigua neta, que s'utilitza per a beure. NASA investiga per a arribar a Mart. L'Agència Espacial Xinesa està molt forta i la NASA vol arribar per davant dels xinesos.

Per a què hem d'anar els humans a Mart?

Veig dos motius: d'una banda, perquè en Mart pot haver-hi vida o va poder haver existit en el passat. S'ha trobat aigua, per la qual cosa les possibilitats van creixent. Potser nosaltres vam ser d'alguna petjada de vida de l'univers, d'un bacteri. Aquesta és la pregunta a resoldre.

D'altra banda, suposem que s'encén una guerra nuclear. O imagina't que a la Terra arriba un asteroide i el nostre planeta va a pic. Què farem, deixar que es destrueixi la humanitat? Aquí la meva pregunta. Els dinosaures van desaparèixer, per què no desapareixerem?

La nostra segona millor casa és Mart. Mira, potser necessitarem un segle, però els humans posarem una plataforma estable en Mart, estic segur. Ja hi ha robots treballant. Mart és l'únic planeta de l'Univers habitat exclusivament per robots. Estan fent fotos, agafant roques, gravant sons…

Però heu reflexionat alguna vegada sobre l'evolució de l'ésser humà si visqués en Mart durant molt de temps?

Que interessant! Com evolucionaria el nostre cos en aquestes condicions? La pregunta és molt bona, però diria que no s'ha fet aquest exercici. Sent la gravetat de Mart un terç de la d'aquí, els nostres ossos serien molt febles. També canviaria la grandària del cor. Hauríem de protegir-nos constantment dels raigs còsmics per a evitar mutacions en el nostre cos. I com en la seva atmosfera no podem respirar, necessitem dispositius artificials. Tot això afectaria el nostre cos.

En el Departament d'Astrobiologia de la NASA encara no han trobat vida fora de la Terra, però no paren de buscar i imaginar com seria. Hauríem de tenir en compte aquestes dades per a veure com evolucionaríem nosaltres fora de la Terra. Hi ha una cosa clara: hem arribat a ser com nosaltres en unes condicions molt concretes, en el nostre petit planeta. El nostre aspecte i fisiologia no podrien mantenir-se en altres condicions.

Hi ha altres interessos en Mart més enllà de l'interès científic?

La meva opinió és sincerament que en la societat hi ha tres tipus de poders; militar, econòmic i soft power, poder tou. En aquesta última, els EUA s'ha imposat amb diferència. La majoria de les pel·lícules de cinema que veiem són estatunidencs, no xineses. Què aprenen els nens? Inglés, no xinès. Com va la gent pel carrer? Com als EUA. La primera vegada que viatges als Estats Units, sembla que ja ets allí, que també forma part de tu. Per contra, si vas a Pequín, et sents un gran xoc cultural. Aquest és el soft power. Les carreres espacials EUA es van posar en boca de tots quan van enviar a la Lluna a la primera persona. Ara l'objectiu és Mart. Però Àsia està molt fort.

Ha tingut l'oportunitat de conèixer els sistemes científics europeus i estatunidencs. Quines diferències observes entre elles?

El model anglosaxó és molt diferent al nostre des del finançament. Les empreses que fan diners retornen diners a la universitat. Nosaltres no tenim mecenatge aquí i crec que caldria canviar aquesta cultura. La quantitat de diners que utilitzen les seves universitats és d'una altra magnitud.

Ed. Luis Jauregialtzo/©Argazki press

D'altra banda, la interdisciplinarietat fomenta el treball conjunt. Jo sóc físic, però he hagut d'aprendre biologia, medicina… He treballat amb gent de totes les disciplines. I això és el més bonic: introduir la física en la medicina, introduir la quàntica en la biologia, en la cuina de la física… Avui dia, la qual cosa no està treballant en un equip multidisciplinari, està totalment retardat.

Als EUA, a més, alguns científics són estrelles. Aquí, la gent coneix als científics? Etxenike, potser, però qui coneix a Arkaitz Carracedo? Ningú. Allí, els joves científics són famosos, les estrelles. Converteixen la ciència a Hollywood. Nosaltres li donem un nivell molt elevat perquè som així, però els joves no s'atreuen així. A Euskal Herria la ciència és avorrida.

Veus algun desavantatge al sistema científic?

Sí, clar. L'educació no és gratuïta. Jo vaig anar a escola pública de Barakaldo i he tingut beques durant tota la meva vida. Si en lloc de néixer a Barakaldo (País Basc), hagués nascut en un Barakaldo dels EUA, no hauria pogut estudiar. No arribaria on he arribat. Des d'aquí vull agrair l'oportunitat que m'ha donat, perquè no és només el resultat de l'esforç de la persona, sinó també de la societat.

Ara, als EUA, han començat a fer costat a col·lectius desfavorits (llatins, negres, etc.). Tenen alguna beca. Perquè s'han adonat que no saben a qui pot estar la idea d'aconseguir una vacuna contra el càncer! Potser en un barri pobre d'Otxarkoaga es troba el que té capacitat per a això. No podem deixar perdre aquesta capacitat.

Clar que com a músic utilitzes la creativitat, però tens l'oportunitat d'expressar-la en ciència?

Sí, clar. Als EUA es potencia molt la creativitat. Pots tocar qualsevol porta dient “tinc una idea” i t'obren la porta. Però aquí, si dius “tinc una idea”, et responen per a tornar demà. No estem disposats a canviar les coses. Allí sí. Són molt dinàmics, molt estàtics aquí.

Recorda algun moment d'inspiració en la ciència?

Sí. Quan vaig començar a fer la tesi, era només la ciència dels materials: metalls, polímers, etc. Però un dia em va fer un clic en el fons; vaig veure clarament que la tècnica dels positrons que utilitzava podia ser aplicada també en una cèl·lula. Emocionat, vaig cridar a un amic biòleg, Ainara Castellanos Rubio, que estava de marxa. Vam tenir l'entrevista més important de la meva vida! Li vaig dir al mig broma: “Acabo amb els meus positrons les teves cèl·lules. Quina grandària té una cèl·lula? Què passaria…?”. No he dormit aquesta nit. Vaig passar llegint articles científics. “Sí, es pot aplicar, es pot aplicar…”, estava en ment, i aquesta idea es va convertir en el meu primer article científic.

Creus que dins de la ciència es valora bastant la creativitat?

La creativitat és necessària per a fer passos reals en la ciència. Pots ser un bon científic sense creativitat, però mai brillant. La gent té idees, però cal fomentar la creativitat des de dalt. És imprescindible que els professors i directors de tesis de la universitat fomentin la creativitat dels seus alumnes.

I hi ha una altra cosa: les millors idees s'expliquen treballant moltes disciplines junts. Aquest amic era biòleg, jo era físic. Seria impossible realitzar aquesta aportació en una sola disciplina.

Gai honi buruzko eduki gehiago

Elhuyarrek garatutako teknologia