Sistema solar exòtic: anells al voltant d'un asteroide i un nou cos en la boira d'Oort

2014/03/26 Carton Virto, Eider - Elhuyar Zientzia Iturria: Elhuyar aldizkaria

La revista Nature ha publicat avui dos articles sobre dos descobriments del Sistema Solar. El primer protagonista és l'objecte Kariklo, ja que els astrònoms de l'observatori MCTI del Brasil han detectat que té anells al voltant. Fins ara només s'han detectat anells en els planetes gegants del Sistema Solar. El segon protagonista ha estat detectat en els límits del Sistema Solar pels astrònoms de l'observatori Bessons dels Estats Units, en la boira d'Oort a l'interior: 2012 Es diu VP113 i equival al planeta nan Sedna, detectat en la zona fa deu anys. El descobriment indicaria que Sedna no és l'únic cos com ell en aquesta zona.
Una il·lustració del centaure Chariklo i els seus anells. Ed. Lucie Marquet

Asteroide anul·lar

Kariklo és el cos major del grup dels centaures (amb un radi de 124 km) i va ser detectat per primera vegada en 1997 (els centaures es diuen petits objectes situats entre Júpiter i Neptú, que semblen asteroides, però molts també actuen com a cometes). En el seguiment que s'ha realitzat des de llavors, els astrònoms han detectat una sèrie de dades “estranyes” que ara tenen la seva explicació: El Cariclo té anells al voltant.

La troballa és el resultat d'unes observacions realitzades el 3 de juny de 2013. Aquest dia anava a passar per davant d'una estrella Kariklo, i els astrònoms de l'observatori MCTI del Brasil tenien molts telescopis preparats per a amagar-se a través de 1.500 quilòmetres de Sud-amèrica. Ocultar és una tècnica d'observació habitual per als astrònoms. Mesurant els canvis que es produeixen en la llum de l'estrella oculta per l'objecte, els astrònoms obtenen informació sobre l'objecte. En aquest cas, l'objectiu de l'observació era refinar la grandària de Kariklo i determinar el seu aspecte, però Kariklo tenia una sorpresa per als astrònoms.

Els resultats de l'ocultació han posat de manifest que el Carllo està envoltat de dos anells d'alta densitat, un de 7 km d'ample a 391 km i un altre de 3 km d'ample a 405 km. La hipòtesi dels anells coincideix perfectament tant amb l'observada en ocultar-se com amb les anomalies detectades en els senyals de Kariklo. De fet, entre 1997 i 2008 la lluentor de l'objecte va disminuir gradualment i el senyal del gel es va afeblir, mentre que des de 2008 s'estava produint el contrari. Els anells expliquen bé per què es veia això des de la Terra a mesura que canvien les posicionis/orientacions relatives entre el sistema Kariklo i la Terra.

Els astrònoms encara no saben com va sorgir un sistema diminut d'aquests anells. Joseph A. Universitat Cornell. Segons l'astrònom Burn, “tenint en compte la baixa força de gravetat relativa de Kariklo, no sembla molt probable que els anells s'hagin creat juntament amb l'objecte. Segurament, aquests anells van ser creats per un succés paral·lel al xoc catastròfic que va produir la nostra Lluna”, ha escrit en un article publicat en la pròpia revista Nature. Però no és l'única opció.

“La detecció d'anells al voltant del Kariklo sorprendrà molts investigadors sobre els planetes —conclou l'article—. Però l'exploració dels planetes sempre ha estat així: de les idees teòriques poques han vingut cerques que han donat els seus descobriments, al contrari, aquest tipus de troballes solen ser el camí cap a nous coneixements”

Un membre per a Sedna

A més dels anells de Kariklo, Natura ha anunciat avui un altre objecte del Sistema Solar. 2012 Es diu VP113, té un diàmetre de 450 quilòmetres i, juntament amb Sedna, orbita molt lluny al voltant del Sol: 2012 VP113 s'aproxima com a màxim al Sol a 80 vegades la distància entre el Sol i la Terra, mentre que Sedna s'acosta a 76 vegades aquesta distància.

2012 Moviment de l'objecte VP113, expressat en vermell, blau i break. Hi ha tres fotos superposades preses amb dues hores d'avantatge. Ed. Scott S. Sheppard / Institut Carnegie de la Ciència

Quan es va descobrir Sedna, en 2003, els astrònoms van proposar que en aquesta zona del Sistema Solar podrien haver-hi més objectes. Aquesta zona de la boira encara més llunyana d'Oort, origen dels cometes de llarg període, i la dels planetes gegants, va ser anomenada boira d'Oort a l'interior, i va plantejar diverses hipòtesis sobre com van sorgir i per què hi havia aquests cossos en aquesta zona. Però durant aquests 10 anys no s'ha detectat cap altre objecte similar al de Sedna. 2012 VP113 és el segon i serà molt útil per als astrònoms per a continuar coneixent aquest camp tan llunyà i exòtic.