Sistema solar exótico: anillos alrededor de un asteroide y un nuevo cuerpo en la niebla de Oort

2014/03/26 Carton Virto, Eider - Elhuyar Zientzia Iturria: Elhuyar aldizkaria

La revista Nature ha publicado hoy dos artículos sobre dos descubrimientos del Sistema Solar. El primer protagonista es el objeto Kariklo, ya que los astrónomos del observatorio MCTI de Brasil han detectado que tiene anillos alrededor. Hasta ahora sólo se han detectado anillos en los planetas gigantes del Sistema Solar. El segundo protagonista ha sido detectado en los límites del Sistema Solar por los astrónomos del observatorio Géminis de Estados Unidos, en la niebla de Oort en el interior: 2012 Se llama VP113 y equivale al planeta enano Sedna, detectado en la zona hace diez años. El descubrimiento indicaría que Sedna no es el único cuerpo como él en esta zona.
Una ilustración del centauro Chariklo y sus anillos. Ed. Lucie Marquet

Asteroide anular

Kariklo es el cuerpo mayor del grupo de los centauros (con un radio de 124 km) y fue detectado por primera vez en 1997 (los centauros se llaman pequeños objetos situados entre Júpiter y Neptuno, que parecen asteroides, pero muchos también actúan como cometas). En el seguimiento que se ha realizado desde entonces, los astrónomos han detectado una serie de datos “raros” que ahora tienen su explicación: El Cariclo tiene anillos alrededor.

El hallazgo es el resultado de unas observaciones realizadas el 3 de junio de 2013. Ese día iba a pasar por delante de una estrella Kariklo, y los astrónomos del observatorio MCTI de Brasil tenían muchos telescopios preparados para esconderse a través de 1.500 kilómetros de Sudamérica. Ocultar es una técnica de observación habitual para los astrónomos. Midiendo los cambios que se producen en la luz de la estrella oculta por el objeto, los astrónomos obtienen información sobre el objeto. En este caso, el objetivo de la observación era refinar el tamaño de Kariklo y determinar su aspecto, pero Kariklo tenía una sorpresa para los astrónomos.

Los resultados de la ocultación han puesto de manifiesto que el Carllo está rodeado de dos anillos de alta densidad, uno de 7 km de ancho a 391 km y otro de 3 km de ancho a 405 km. La hipótesis de los anillos coincide perfectamente tanto con la observada al ocultarse como con las anomalías detectadas en las señales de Kariklo. De hecho, entre 1997 y 2008 el brillo del objeto disminuyó gradualmente y la señal del hielo se debilitó, mientras que desde 2008 se estaba produciendo lo contrario. Los anillos explican bien por qué se veía esto desde la Tierra a medida que cambian las posiciones/orientaciones relativas entre el sistema Kariklo y la Tierra.

Los astrónomos todavía no saben cómo surgió un sistema diminuto de estos anillos. Joseph A. Universidad Cornell. Según el astrónomo Burn, “teniendo en cuenta la baja fuerza de gravedad relativa de Kariklo, no parece muy probable que los anillos se hayan creado junto con el objeto. Seguramente, esos anillos fueron creados por un suceso paralelo al choque catastrófico que produjo nuestra Luna”, ha escrito en un artículo publicado en la propia revista Nature. Pero no es la única opción.

“La detección de anillos alrededor del Kariklo sorprenderá a muchos investigadores sobre los planetas —concluye el artículo—. Pero la exploración de los planetas siempre ha sido así: de las ideas teóricas pocas han venido búsquedas que han dado sus descubrimientos, al contrario, este tipo de hallazgos suelen ser el camino hacia nuevos conocimientos”

Un miembro para Sedna

Además de los anillos de Kariklo, Natura ha anunciado hoy otro objeto del Sistema Solar. 2012 Se llama VP113, tiene un diámetro de 450 kilómetros y, junto con Sedna, orbita muy lejos alrededor del Sol: 2012 VP113 se aproxima como máximo al Sol a 80 veces la distancia entre el Sol y la Tierra, mientras que Sedna se acerca a 76 veces dicha distancia.

2012 Movimiento del objeto VP113, expresado en rojo, azul y break. Hay tres fotos superpuestas tomadas con dos horas de ventaja. Ed. Scott S. Sheppard / Instituto Carnegie de la Ciencia

Cuando se descubrió Sedna, en 2003, los astrónomos propusieron que en esta zona del Sistema Solar podrían haber más objetos. Esta zona de la niebla aún más lejana de Oort, origen de los cometas de largo período, y la de los planetas gigantes, fue llamada niebla de Oort en el interior, y planteó diversas hipótesis sobre cómo surgieron y por qué había esos cuerpos en esa zona. Pero durante estos 10 años no se ha detectado ningún otro objeto similar al de Sedna. 2012 VP113 es el segundo y será muy útil para los astrónomos para seguir conociendo este campo tan lejano y exótico.