Flaix, revolució silenciosa i lenta

2013/01/01 Roa Zubia, Guillermo - Elhuyar Zientzia Iturria: Elhuyar aldizkaria

Ed. © Kae Horng Mau/350RF

En un sentit, l'actual és un mal moment per al llançament d'innovacions tecnològiques. Les noves tecnologies al principi són costoses i s'abarateixen amb el temps. Però la crisi econòmica és un obstacle en aquesta evolució. "Per exemple, ara la gent no està disposada a comprar un nou portàtil", diu l'editor de la web XATAKA, Pablo Espeso. I com a conseqüència d'aquesta situació, les tecnologies que poden donar lloc a una revolució s'estan estenent molt lentament. Una d'elles és la memòria flaix.

Pot substituir als tradicionals discos durs, amb avantatges molt clars. Una memòria tipus flaix és més ràpida que el disc dur, no té components mòbils i és més petita.

Per a la velocitat, en l'ordinador de sobretaula és fonamental la memòria flaix, segons Espesore. "La meva recomanació és tenir com a disc principal un SSD --una memòria flaix - per a poder disposar del sistema operatiu i un disc magnètic habitual per a emmagatzemar les dades. És una solució bastant bona, no gaire costosa i amb una diferència enorme".

També és un gran avantatge l'absència de components mòbils. Els components que es mouen mecànicament augmenten considerablement la probabilitat de tenir avaries. I els discos durs tradicionals es mouen molt. Precisament funcionen com una antiga LP de música. Hi ha un motor que fa girar el disc i, igual que en els tocadiscs tradicionals, la punta mòbil que llegeix informació des del disc és --aquesta informació és música en l'LP i els fitxers informàtics en el disc dur-. Quan el processador li demana una dada, el disc magnètic comença a girar i una agulla metàl·lica ha de col·locar-se sobre el disc, en un lloc determinat, com el fa el tocadiscs. Com el disc dur el fa milions de vegades, té grans possibilitats d'avariar-se mecànicament. I l'avaria del disc dur pot ser una tragèdia.

Pablo Espeso (Whiskito en la xarxa) és editor de xataka.com. Aquesta web s'ha convertit en una referència entre les pàgines web en castellà en l'àmbit de la informàtica i els dispositius electrònics. Ed. © Pablo Espeso

Una memòria flaix no té aquest problema perquè no es mou mecànicament. És més, les vibracions a penes afecten. Per això, per exemple, són ideals per a utilitzar-les dins d'un vehicle; dins d'un cotxe, un disc dur té grans dificultats per a funcionar bé, però una memòria flaix no.

I un altre avantatge és la grandària. La memòria flaix està composta per xips, per la qual cosa és la millor opció per a dispositius molt petits. En alguns gadgets, com a tauletes, telèfons mòbils i pendrives, és fonamental perquè els discos durs són massa grans per a entrar en ells. Altres vegades hi ha dues opcions, per exemple, la majoria dels ordinadors portàtils utilitzen discos durs, però també ha començat a utilitzar la memòria flaix.

Els discos durs magnètics convencionals funcionen igual que els tocadiscs musicals. Es fa girar un disc i una agulla mòbil llegeix la informació. Per aquest motiu els discos durs tinguin avaries mecàniques a causa de la gran quantitat de peces mòbils que contenen. Ed. © Frameangel/350RF

"Existeix una clara tendència a la utilització de memòria flaix en portàtils", afirma Espès. "El MacBook Air d'Apple va ser el primer ordinador que es necessitava comprar amb memòria flaix, i ara, de la mà d'Intel, molts fabricants fan el mateix amb la majoria d'ells. Són portàtils molt estrets i lleugers, de baix consum i que necessàriament han de funcionar amb una memòria SSD. I en altres portàtils el SSD és cada vegada més habitual, sobretot en els de gamma alta. I en els dos últims anys s'ha començat a usar també en les gammes mitjanes, en portàtils d'entre 800 i 1.000 euros, suposo que hi haurà una revolució al final de la crisi, si alguna vegada s'acaba".

La revolució, com sempre, en la butxaca

La revolució no significa que els discos durs quedin completament antiquats i desapareguin del mercat. La tecnologia de memòries flaix ha de realitzar un recorregut previ. És més, la memòria flaix és una tecnologia antiga. "Però no som conscients d'això. Per exemple, els encaminadors dels anys 90 tenien una petita memòria flaix. Les memòries flaix que utilitzem ara són diferents, però bàsicament fan el mateix".

A partir de llavors, les memòries flaix han recorregut un llarg camí, tant tecnològicament com en l'ús, però gairebé sempre de manera silenciosa i sense tot just adonar-nos. Qualsevol dispositiu amb gairebé una pantalla petita necessita una memòria i gairebé sempre és una memòria flaix. Espès es queda pensatiu d'aquest tema i diu mitjà de broma: "Busco un exemple de dispositiu elèctric que no necessita memòria i no el trobo".

Memòries flaix tipus SSD. Actualment és el substitut més habitual del disc dur magnètic. Ed. © Oleksiy Mark /350RF

Hi ha una excepció, la revolució de les memòries flaix que s'emporten en la butxaca no ha estat silenciosa. La memòria USB, el pendrive, va posar potes enlaire la manera de transportar la informació digital de la gent. I al costat d'elles, les targetes miniSD i microSD també han donat una gran projecció a telèfons mòbils, màquines fotogràfiques, màquines de vídeo, etc.

De moment es compleix la llei de Moore, és a dir, el nombre de transistors que entren en un circuit integrat d'una determinada superfície es duplica cada dos anys. I la conseqüència d'aquesta llei és evident en les memòries flaix; a més, les prediccions més optimistes de la llei de Moore s'han superat en el mercat dels pendrives: L'any 2000 es van llançar els primers pendrives amb una memòria de 8 MB. Ara són habituals els de 32 GB i hi ha més grans a la venda.

De fet, encara que els pendrives tenen una llarga durada teòrica, entorn dels 20 anys, es descarten molt abans per la grandària de la memòria, és a dir, perquè estan a la venda aparells de la mateixa grandària que tenen molta més memòria en el mercat.

Molts telèfons, tauletes i dispositius electrònics utilitzen la memòria flaix. A més, si el dispositiu és estret és obligatori, ja que un disc dur no entra en aquest petit espai. Ed. © Peter Lecko/350RF

El flaix no és per sempre

Espesomo, no obstant això, vol destacar la persistència d'una feblesa de memòria flaix: "Que ningú pensi que la memòria flaix és per a tota la vida". I a més, aquests 20 anys suposadament no són la durada de tota memòria flaix. "La durada és un límit d'ús, ja que depèn de l'ús que faci el sistema operatiu. Per exemple, si s'utilitza molt l'ordinador, la memòria flaix es deteriorarà ràpidament. És cert que en els telèfons mòbils i portàtils la bateria dura menys que la memòria flaix, però la indústria de dispositius electrònics haurà de fer un esforç per a allargar la durada de la memòria flaix".

"És segur utilitzar aquestes memòries? Sí i no. Els fabricants afirmen que poden durar al voltant de 100.000 cicles de lectura/escriptura", afirma Espès. "Aquests números no són significatius per a l'usuari, però haurien de durar uns anys. No hi ha dades concretes, però la meva experiència em porta més de tres anys". Per tant, de moment hauran d'estar atents els que guardin còpies de dades i totes les còpies de seguretat en memòries flaix.

Calor i soroll de l'ordinador
La calor és perillosa per a l'ordinador. Per això, a partir d'una temperatura, el ventilador intern de l'ordinador es posa en marxa per a ajudar a dissipar la calor. El ventilador fa molt soroll i, a partir d'aquest moment, la calor i el soroll són notables durant el funcionament de l'ordinador. L'ús d'una memòria flaix alleuja aquesta situació.
L'origen del problema, la calor, el produeixen diversos components. D'una banda, el disc dur el crea el motor que el fa girar i si s'utilitza una memòria flaix, aquesta font de calor desapareix. Però no del tot. "Amb la utilització d'una memòria flaix no es lleva mai el ventilador", explica Pablo Espeso, editor de XATAKA. El propi microprocessador també produeix calor. "Els microprocessadors, quan són molt utilitzats, es col·loquen a 70-80 °C. Una memòria flaix tipus SSD pot aconseguir un màxim de 30 graus. De fet, quan munto els SSDs, després de treballar, els toco amb la mà i estan calentes, però no calcinuen". I en substituir el disc dur pel seu motor, l'ordinador s'escalfa menys.
NOR flaix, NAND flaix i un tercer
Una vegada apagat l'ordinador, la informació no ha d'eliminar-se, és la capacitat que han de tenir els xips de la memòria flaix. Les memòries RAM s'eliminen en desconnectar-se.
En les memòries Flaix es poden trobar dues tecnologies per a evitar la pèrdua de dades, una comercialitzada per Intel (memòries NOR) i una altra per Toshiba (memòries NAND). El primer és habitual en telèfons mòbils i el segon en càmeres de fotos, dispositius mp3 i pendrives. El flaix NOR és més ràpid però més car, el flaix NAND a més de ser més lent i barat, té major capacitat d'emmagatzematge de dades, per la qual cosa el flaix NAND té majors possibilitats de substituir als discos durs. Però en 2011 IBM va presentar una tercera opció: la memòria universal. És una memòria que pot substituir a la memòria RAM i flaix, permetent emmagatzemar o perdre informació en interrompre el corrent elèctric, segons el cas. Com a memòria perible pot substituir a la memòria RAM i com a memòria permanent pot substituir al disc dur o la pròpia memòria flaix. Però per a això cal veure si el nou xip de la memòria universal es pot fabricar en grans quantitats.