Chieko Asakawa IBMko ikertzailea

“Quero que os cegos vexan o mundo usando a tecnoloxía”

2016/02/19 Carton Virto, Eider - Elhuyar Zientzia Iturria: Elhuyar aldizkaria

O xaponés Asakawa de Chie soña con ser atleta olímpico. Pero o seu soño frustrouse cando de mozo comezou a doer accidentalmente o nervio óptico e a perder a vista, que quedou cego co tempo. Posteriormente traballou como científico computacional e contribuíu a mellorar a calidade de vida das persoas cegas a través de once achegas tecnolóxicas. A cegueira é un obstáculo paira o traballo, pero ao mesmo tempo, vivir na súa pel levoulle a coñecer perfectamente as necesidades dos cegos. De aí quizais o seu valor e o seu éxito. Actualmente é investigador de IBM e entrevistamos aproveitando a visita do Laboratorio Egokitzen, que cumpre 30 anos, ao País Vasco.

Ed. Jon Urbe/FotográficoPress

Que significa a accesibilidade na túa vida cotiá?

A accesibilidade e a tecnoloxía teñen un significado claro paira min: mellorar a miña vida. Necesito tecnoloxía paira acceder á información. Así que serve paira mellorar a miña vida.

Durante toda a túa vida traballaches paira facilitar o acceso á tecnoloxía ás persoas cegas. De face ao futuro, una das súas primeiras achegas foi conseguir un procesador dixital paira documentos braille, non?

Si. Aos 14 anos quedei cego cun golpe no ollo esquerdo estando na piscina. Resultoume difícil vivir sen ver e tiña dúas dificultades principais, entre outras moitas: por unha banda a miña mobilidade, e doutra banda necesitaba recursos paira acceder á información. Naquela época non había computadores, nin internet, nin smartphones. Había libros gravados en cintas e só libros de braille paira ler a man. Era difícil atopar libros escritos en braille, e aínda máis difícil atopar o libro que eu quería. Estas dúas dificultades leváronme a traballar en accesibilidade.

Empecei a traballar en IBM en 1985, desenvolvendo un editor de braille, un vocabulario braille e un network ou sistema de rede paira braille. Paira crear un editor de braille, comecei a desenvolver o teclado braille e a facer tradutores braille, de maneira que os computadores tamén podían dirixir o braille. De feito, até entón os libros en braille estaban escritos a máquina ou en papel paira braille, polo que se había un erro no texto non se podía editar. O proceso de creación do braille pasou a ser dixital.

Con estes editores proliferaron enormemente os textos en braille e, ademais, comezaron a difundirse con máis facilidade. Desde a dixitalización do braille todo o relacionado co braille cambiou moito. Os escritos en Braille son moito máis accesibles.

O investigador chieco Asakawa probando a aplicación Navcog.

Tamén é coñecida porque na década dos 90 desenvolveu a navegación por Internet por voz, é dicir, a tecnoloxía de conversión de textos a voz. Con iso puidestes pór Internet a disposición dos cegos.

Si, ademais de dixitalizar o braille, esta foi outra das novidades máis destacadas. A mediados da década dos 90 pensei que o acceso a Internet en voz simple cambiaría moito a vida dos cegos. Aí habería un salto.

Entón expuxen utilizar o teclado. Quen non poida ver a pantalla e non poida utilizar o rato tamén debería poder navegar por internet. Así que desenvolvín un sistema no que os invidentes podían navegar por Internet con só 10 teclas. Por exemplo, as tres primeiras teclas serven paira pasar dun enlace a outro; o tres seguintes, paira pasar dunha liña a outra, etc. Desta maneira non se necesitaban pantallas nin ratos. A partir de aí, os cegos poderiamos ler todos os días os xornais, facer as compras ou ler os balances do banco online.

Co buscador de voz moitas cousas fixéronse posibles paira os cegos e é significativo que cando saíu este sistema tivemos un gran feedback por parte dos cegos. Recordo o que me dixo especialmente uno: “Paira min Internet converteuse nunha pequena xanela ao mundo”. Paira nós esta mención foi moi importante, entón démonos conta da importancia deste sistema paira as persoas cegas, paira facilitar o acceso á información.

Chieko Asakawa atópase cun coñecido e utiliza o seu asistente cognitivo paira identificar o que ten diante e saber que emoción manifesta. Ed. IBM Research

Recentemente, nunha conferencia TED, destacou que a accesibilidade fomenta a creatividade dos investigadores e que estas tecnoloxías non son de uso exclusivo paira cegos, senón paira todos. Crees que somos bastante conscientes diso?

É un tema moi importante. Moitas persoas descoñecen a orixe das innovacións. Por exemplo, o teléfono: Graham Bell desenvolveu una ferramenta de comunicación, pero ao parecer buscaba una forma de facilitar a comunicación entre discapacitados. Pero moita xente non o sabe.

Moitas das novas tecnoloxías desenvolvéronse paira persoas con discapacidade. Por exemplo, o OCR (sistema de recoñecemento óptico de caracteres) e a tecnoloxía de recoñecemento de voz. Estes non son utilizados exclusivamente por persoas con discapacidade. Pero a motivación orixinal foi axudar ás persoas con discapacidade. O OCR naceu co obxectivo de axudar ás persoas con dificultades visuais a ler, e a tecnoloxía de recoñecemento de voz paira axudar ás persoas con problemas auditivos nas entrevistas. Por tanto, a motivación provén do apoio ás persoas con discapacidade, pero logo, no día a día, estas tecnoloxías tamén as utilizan quen non as teñen. É importante darse conta diso, xa que é innegable que as tecnoloxías accesibles han suposto un beneficio paira toda a sociedade. Actualmente todos os smartphones teñen incorporada a tecnoloxía de comunicación de voz co dispositivo.

Outro exemplo son os condutores que deben conducir pero á vez teñen que informarse. E estas tecnoloxías baseadas na voz son moi útiles paira eles. Hai que ter en conta que as tecnoloxías accesibles tratan de complementar as capacidades diminuídas, pero tamén son moi útiles paira aqueles que non o son, cando uno dos sentidos está ocupado.

Agora estades a desenvolver una nova aplicación paira smartphones que, como ti dis, axudaravos a navegar no noso mundo. É dicir, que mellora a vida analóxica dos cegos. Como funciona esta tecnoloxía? Como che axuda?

Agora pódese obter moita información utilizando a tecnoloxía, pero aínda é moi difícil ter acceso ao mundo real. Hai tantas cousas ao noso ao redor: postes, sinais, persoas, construcións… Todo isto non podemos interiorizarlo sen visión. A este problema chamámolo “accesibilidade do mundo real” e ese é o obxectivo da miña investigación actual. Quero que os cegos vexan o mundo usando a tecnoloxía.

O noso primeiro obxectivo é desenvolver sistemas de navegación dentro e fóra do fogar. Temos GPS paira fose, pero o GPS ten pouca precisión (ás veces pode ter un erro de 20-100 metros), e iso non é suficiente paira un cego. Tampouco paira o interior da vivenda existe un sistema concreto de localización. Entón, creamos un sistema que sitúa á persoa cunha precisión de metro e medio, tanto no exterior como no interior.

Coa nosa aplicación, un cego pode navegar cunha precisión de metro e medio. Se lle dis “quero ir á universidade”, el dirache como saír da porta, cando ir á dereita ou arriba, cando hai escaleiras… Axudarache a chegar á universidade.

Pero o noso obxectivo non é só o sistema de navegación. Tamén queremos utilizar as cámaras paira detectar a información que nos rodea: por exemplo, paira coñecer caras, obxectos… Paira detectar cousas que nos rodean. O noso obxectivo é ambicioso e require a colaboración de investigadores e desarrolladores de todo o mundo.

Cales son as principais achegas tecnolóxicas que melloraron a vida dos cegos na súa experiencia?

O máis importante e práctico foi a tecnoloxía accesible paira o acceso a Internet, xa que nos facilita toda a información dispoñible na rede. Podemos comunicarnos por correo electrónico cos demais. Iso é o máis práctico agora mesmo. Se hai alguén que aínda non utilizou esta tecnoloxía, eu animo a Internet no seu día a día. Sendo cego, eu non me imaxino a miña vida sen Internet.

Aínda non chegamos ao segundo porque non está dispoñible en calquera sitio. Hai moito traballo por facer paira ter acceso ao mundo real, pero iso cambiará de verdade a nosa vida. Os sistemas de localización permiten aos cegos moverse polo mundo real sen perderse. A navegación é moi importante paira achegarnos ao mundo real, pero aínda queda moito por desenvolver. Hai sistemas dispoñibles pero aínda hai que traballar máis para que sexan máis útiles e prácticos. Ademais dunha tecnoloxía que facilite a interacción entre o home e o computador, necesitamos outros. Por exemplo, a robótica, a visión artificial, a intelixencia artificial… e tamén necesitamos a axuda de psicólogos.

E na sociedade é suficiente co nivel de conciencia que temos sobre a accesibilidade? Ou aínda estamos lonxe de entender o voso mundo? Que crees que falta paira asegurar a accesibilidade paira todos?

É una boa pregunta. Paira conseguir o noso obxectivo aínda hai que avanzar moito. Por iso, todas as tecnoloxías que desenvolvemos son de código aberto, non secretos, porque temos a esperanza de que as desenvolveremos moito máis rápido entre investigadores de todo o mundo. É máis, non só investigadores e desarrolladores, canto máis xente estea sensibilizada con este tema, máis rápido conseguiremos que os cegos alcancen ese mundo real. Imaxina que si entendes o importante que é a accesibilidade sen ser investigador, podes axudarche moito. Por exemplo, si es arquitecto, cando feixes una cidade ou una vivenda, faralo doutra maneira. Non coxíns, nin escaleiras… A medida que aumenta o nivel de conciencia, pódense conseguir moitas cousas máis rápido.

Asakawa de Chie

Chieko Asakawa naceu en Osaka (Xapón). Licenciouse primeiro en Literatura Inglesa e logo aprendeu a programar. Desde entón traballou en IBM como científico computacional. Foi pioneiro no desenvolvemento de tecnoloxía paira persoas cegas como a navegación por voz en Internet. A repercusión dos traballos de Asakawa reflíctese nos premios e méritos recibidos, entre os que se atopa a Medalla de Honra de Xapón.

Adaptando o Laboratorio traballando pola accesibilidade en Euskal Herria.

O investigador Asakawa de Chie chega ao País Vasco coa escusa de que o Laboratorio EGOKITZEN cumpre 30 anos. O Laboratorio Egokitu, cunha longa traxectoria na investigación da interacción entre homes e computadores paira necesidades especiais, trouxo a un gran relator paira a celebración.

O aniversario foi aproveitado paira comprobar a evolución do estudo de accesibilidade e lembrar o labor realizado polo laboratorio. O laboratorio está situado na Facultade de Informática da Universidade do País Vasco, en Donostia. Retrospectivamente, Xullo Abascal, director do Laboratorio, lembra o seu nacemento: “En 1985 traballabamos na área de hardware con microprocesadores, pero non viamos o noso futuro só entre computadores. Ese ano chamáronnos desde Aspace e preguntáronnos si era posible crear un comunicador electrónico paira una nena que non podía falar. Mergullámonos nese traballo e démonos conta de que era o que queriamos facer”.

Estes primeiros traballos eran case artesanais. Por unha banda, porque o caso particular de cada persoa necesitaba un tratamento diferente e por outro, porque aínda non desenvolvera una metodoloxía paira o deseño de interfaces especiais. “Este tipo de traballo non era sustentable. Cada caso requiría moito tempo e, ademais, os avances tecnolóxicos deixaban rapidamente obsoletos os nosos deseños. Por iso, diminuímos os deseños específicos e entramos no camiño da Accesibilidade Universal”. A Accesibilidade Universal ou “Deseño paira todos” pretende facer accesible a tecnoloxía común paira todos.

Na actualidade, utiliza técnicas de transcoding paira facer accesibles webs non accesibles e traballa no proxecto eGovernability, en colaboración con administracións e universidades europeas, co obxectivo de facer máis útil e accesible a administración electrónica.

Pero no estudo de accesibilidade non todo é rosa. O propio Xullo Abascal afirma: “Neste campo fanse moitas promesas inviables. E gástase una suma de diñeiro nalgunhas tecnoloxías sen futuro, en beneficio de grupos de investigación e empresas, pero en detrimento de os usuarios. Será moi importante profundar na ética da investigación e o desenvolvemento”.

Preguntado polo seu obxectivo de futuro, Abascal afirma: “Que todas as tecnoloxías dixitais que se deseñen sexan accesibles paira todos, é dicir, todas as ferramentas e programas, e os seus servizos. É máis, esperamos que no futuro as metodoloxías e ferramentas de deseño eviten deseños inaccesibles. Paira logralo é necesario incorporar aos avances tecnolóxicos a concienciación social e as leis de inclusión”.

Gai honi buruzko eduki gehiago

Elhuyarrek garatutako teknologia