Non se pode eliminar o lixo nuclear

1993/02/01 Susaeta, Tomasa Iturria: Elhuyar aldizkaria

Periodicamente aparecen nos medios de comunicación noticias sobre residuos nucleares. Recentemente, o cargadero Akatsu Maru, que transportou o plutonio desde Francia a Xapón, provocou un gran balbordo, sobre todo en Francia, debido ás accións de protesta dos ecoloxistas contra el. Pero a pesar de non aparecer nos medios de comunicación, o problema segue sendo o primeiro: nas centrais nucleares do mundo xéranse cada ano centos de toneladas de lixo radioactivo que ninguén sabe que facer. Así mesmo, moitas das armas nucleares que están en mans dos militares xa se converteron en lixo.

Lixo submarino

Na actualidade, máis de 500 mergulladores nucleares percorren os océanos e case 100 barcos nucleares. Ademais, case todos están dotados de armas nucleares. Non tiveron nunca un accidente?

A Axencia Internacional paira a Enerxía Atómica (AIEA) realizou un estudo sobre os accidentes, xa que os militares nunca queren recoñecer claramente este tipo de accidentes. Nos últimos 42 anos producíronse polo menos 31 accidentes en vehículos militares que transportaban material radioactivo: avións, satélites, submarinos, buques de guerra, etc. O número exacto de armas nucleares afundidas nestes accidentes non é posible porque os militares non queren sabelo. Una vez producido o accidente, os vehículos permanecen no lugar afundido, xa que é case imposible saír do subsolo.

Por tanto, millóns de becquerel (unidade de radioactividade) atópanse dispersos polos mares, moi por encima da dose de radioactividade emitida á atmosfera polo accidente de Chernobil. A este material radioactivo procedente da mar accidental hai que engadir o lixo radioactivo que varios Estados lanzaron desde 1946 até 1982.

Plutonio ambulante Akatsu Maru, un buque de carga xaponés de 4.800 toneladas con dobre casco. Dispón de dous motores Diesel autónomos que permiten circular entre 13 e 15 nós por hora. Instalouse un sistema de radar anticolisión que navegará polas mareas de baixo tráfico marítimo. Mesmo cos mellores equipos e axudas á navegación, o risco de accidente non desaparece por completo. Un dato é que cada ano se afunden entre 700-800 grandes buques de carga. Akatsu Maru tardou uns dous meses en percorrer Xapón desde Francia. No camiño cruza a zona do tifón entre os trópicos do Pacífico. O percorrido mantívose oculto e catro satélites de EEUU supervisaron constantemente durante toda a viaxe. Se non pasou polo cabo de Fornos, rodearía o cabo de Boa Esperanza. No mapa adxunto ven as dúas rutas alternativas, así como as zonas máis perigosas.

Estes residuos nucleares son de baixa ou media actividade. Alta, se iso é certo non está tan claro. Por último, en 1982 prohibiuse a desembocadura deste tipo de residuos. Entre tanto se mergullaron decenas de miles de barrís. Estas cubas están rodeadas de asfalto ou cemento, pero a auga do mar disolve estes recubrimientos en 10-15 anos. Reino Unido, Suíza, Estados Unidos, Bélxica, Francia, Holanda, Corea, Xapón, Suecia, Nova Zelandia, Alemaña e Italia lanzaron durante 36 anos 100.000 toneladas de residuos radioactivos. Entre eles, Reino Unido (76,5% do total de residuos), Suíza (9,6%), Estados Unidos (7,7%) e Bélxica (4,6%) foron os principais causantes da contaminación mariña.

O principal vertedoiro é o Atlántico Norte. No mapa da imaxe obsérvase que algúns dos cemiterios radioactivos non se atopan moi lonxe da costa vasca. Ao seu ao redor medíronse grandes cantidades de cesións e plutonios. Por iso prohibiuse a saída á mar de residuos nucleares. Con todo, o dano xa está feito. Na canle da Mancha, na costa de Normandía, os crustáceos presentan una taxa de radioactividade demasiado elevada. A 30 km, entre 65 e 160 m de profundidade, os británicos e belgas lanzaron o seu lixo nuclear.

Doutra banda, o goberno noruegués ha prohibido a pesca nunha área do mar do Norte, preto da costa norueguesa, onde a taxa de radioactividade é perigosa. Alí, o 7 de abril de 1989, un mergullo soviético con mísiles afundiuse. As seguintes exploracións demostraron que o reactor nuclear de submarinismo está a liberar radioactividade e chegou ás cabezas nucleares dos mísiles antes do esperado pola corrosión. Estes son exemplos que sabemos. E o que non sabemos?

Lixo nuclear a través do mar

Díxose que a inmersión de residuos radioactivos no mar prohibiuse en 1982. Pero o problema non terminou. Como vimos, no aire, baixo a auga, na estratosfera ou sobre o mar, circula unha chea de vehículos alimentados por enerxía nuclear e os accidentes poden producirse en calquera momento e lugar. E sucederon, como quedou demostrado en liñas anteriores. Ademais, existe un problema de vehículos que non utilizan enerxía nuclear pero que transportan residuos radioactivos. De feito, hoxe en día en moitas centrais nucleares do mundo prodúcese plutonio como residuo. Este plutonio recíclase en lugares como a planta francesa da Haia. Pero paira iso hai que levar o plutonio desde as centrais nucleares até a planta e nese camiño poden producirse accidentes.

É por tanto lexítimo o concepto de tráfico plutónico, sobre todo en Europa. Alemaña, Holanda, Suíza e Bélxica reciclan os seus residuos radioactivos en Francia. Semanalmente, un camión cargado con óxido de plutonio (IV) salgue da planta da Hague a diferentes puntos de Europa. E agora que os xaponeses tamén empezaron a reciclar os seus residuos en Francia, o plutonio ten que atravesar o mundo de lado a lado.

Os cemiterios submarinos radioactivos de Europa afundiron durante 36 anos cubas que contiñan residuos radioactivos no Mapa. A radioactividade acumulada xunto a cada cemiterio está representada en gigabecquerelas.

Nun principio, o plutonio a Xapón ía ser transportado en avión por Norteamérica, pero Alaska e Canadá impuñan una prohibición circular ao proxecto. Ninguén quere que o plutonio pase por encima de si mesmo. Entón buscouse outro percorrido: O camiño do Polo norte, polo Estreito de Bering e o mar de Noruega, transportaríase nun avión de carga Boeing 747, como o que hai pouco explotou contra unha vivenda en Amsterdam. Pero era imposible cumprir cos requisitos mínimos de seguridade do colector que debería instalarse na sala de carga do avión. Polo momento non se poden construír colectores deste tipo.

Por tanto, á marxe da intención do transporte aéreo, optouse pola vía marítima. É seguro ese camiño? O certo é que non é fácil prever o risco de accidente e as súas consecuencias. Con todo, a nuclear provoca máis terror que o medo e algúns Estados prohibiron o transporte de residuos radioactivos nas costas do seu territorio. En consecuencia, paira viaxar desde Francia a Xapón, o cargadero Akatsu Maru tivo que realizar una das rutas máis longas.

Paira dar cumprimento ao acordo alcanzado, leste ou outros buques deberán realizar a viaxe polo menos 3 veces ao ano e 10 anos. E isto é só o que corresponde ao plutonio. Hai que entender ben o que supón a reciclaxe: en primeiro lugar, os residuos procedentes dos reactores nucleares deben ser trasladados á planta recicladora. En segundo lugar, todos os produtos e residuos xerados pola propia reciclaxe deben volver ao seu lugar de orixe.

Mentres se produce este vertixinoso tránsito de residuos radioactivos, o debate entre ecoloxistas e nucleócratas está máis que nunca. Pero, co paso dos anos, cada vez estase inclinando máis cara ás balanzas ecoloxistas. Na actualidade, a reciclaxe do plutonio non ten xustificación económica. A EE.UU., o xigante nuclear, o supergenerador e o programa de reciclaxe abandonou hai uns anos, baixo a presidencia de Carter. Francia quedouse practicamente soa neste camiño e ten paralizado o programa de supergeneradores.

Xapón está a construír o seu supergenerador, pero será moi pequeno. Co camiño dos supergeneradores case en suspenso, a reciclaxe quedou orfo (xa que o obxectivo e a razón de ser das plantas recicladoras é precisamente ese: sacar plutonio dos residuos xerados nas centrais nucleares convencionais e utilizar este plutonio como combustible nos supergeneradores). Doutra banda, o custo da reciclaxe é cada vez maior, xa que se deben cumprir unhas condicións de seguridade cada vez máis esixentes durante todo o proceso.

A reciclaxe non é una manga!

Canto custa reciclar o combustible nuclear utilizado? 105.000 pesetas (5.000 libras) por quilogramo. Este é o prezo actual.

Supoñamos un reactor nuclear de 900 megawatts, típico das centrais nucleares. Contén 72 toneladas de uranio. Este combustible esgótase aos poucos e cada tres anos hai que renovar un terzo do combustible, 24 toneladas. Reciclado deste combustible usado 2.500 millóns de pesetas. (120 millóns de libras).

Pero o custo non termina aí. Ao custo de reciclaxe hai que engadir o de transporte e o de acumulación. É dicir, levar o combustible utilizado á planta recicladora, recoller o combustible reciclado e, ademais, recoller e almacenar o resto de residuos xerados pola reciclaxe.


"Chernobiles submarinos"

A Axencia Internacional paira a Enerxía Atómica estima que a lista de accidentes dos distintos vehículos que transportaban material radioactivo foi a seguinte (foron todos os existentes pero hai todos os ocorridos?)

  1. Un avión estadounidense B-36, con arma nuclear, perdeuse no mar na zona de Alaska (1950-II).
  2. Un avión estadounidense con armas nucleares perdeuse no Pacífico (1950-X).
  3. Un avión estadounidense con armas nucleares, B-36, perdeuse na zona de Ternua (1953-III).
  4. Un avión estadounidense B-47, con dúas cápsulas de material radioactivo, perdeuse no Mediterráneo (1958-III).
  5. Un avión estadounidense B-47, dotado dunha arma nuclear, perdeuse en metade do Océano Atlántico (1958-III).
  6. Un caza estadounidense F-102 cun mísil nuclear perdeuse na bahía de Haiphone g (1960-V).
  7. Durante unha sesión de tiro, un mísil intercontinental dos EEUU caeu ao mar xunto á illa de Johnston (1962-VIN).
  8. Durante unha sesión de tiro, outro mísil intercontinental dos EEUU caeu ao mar xunto á illa Johnston (1962-VIN).
  9. O mergullo estadounidense Thresher afunde cerca do cabo Cod e explota a 2.600 m de profundidade. O seu reactor nuclear tiña una actividade radioactiva de 1.147.000 gigabecquerel (1963-IV).
  10. O satélite estadounidense Transit 5 BN-3 caeu preto de Madagascar. O seu xerador nuclear tiña una actividade radioactiva de 630.000 gigabecquerel (1964-IV).
  11. Un avión estadounidense caeu do avión Ticonderoga e afundiuse a 5.000 metros de profundidade na zona xaponesa. Levaba unha arma nuclear (1965 XII).
  12. Un avión estadounidense B-52 perdeu catro bombas atómicas en España. Una caeu ao Mediterráneo, pero foi recuperada (1966-I).
  13. Un avión estadounidense B-52 perdeu catro armas nucleares no mar xeado. Só se recuperou parte do plutonio disperso (1968-I).
  14. Un mergullo soviético con cinco armas nucleares afundiuse xunto ás illas Hawaii (1968-IV).
  15. Un mergullo soviético con catro armas nucleares perdeuse na IA do Océano Atlántico (1968).
  16. O mergullo nuclear estadounidense Scorpion afundiuse e estalou a hm dos Azores. O seu reactor nuclear tiña una actividade radioactiva de 1.295.000 gigabecquerel (1968-V).
  17. O satélite nuclear estadounidense Nimbus B-1 caeu a 100 m de profundidade na zona de Santa Bárbara. Foi recuperado (1968-V).
  18. Un mergullo soviético con armas nucleares afundiuse na bahía de Nápoles (1970-I).
  19. Un xerador nuclear da misión espacial estadounidense Apollo caeu ao sur das illas Fiji e afundiuse a 6.000 m de profundidade. Tiña una actividade de 1.650.000 gigabecquerel (1970-IV).
  20. Un mergullo soviético con catro armas nucleares perdeuse na NE do Océano Atlántico (1970-IV).
  21. O buque cargadero xaponés Mutsu, de propulsión nuclear, sufriu una fuga de neutróns xunto a Xapón por fallo estrutural (1974-IX).
  22. O buque de guerra soviético Kashin Klass, dotado de armas nucleares, perdeuse no Mar Negro (1974-IX).
  23. Un caza estadounidense F-14 perdeu un mísil Phoenix xunto á costa escocesa (1976-IX).
  24. O destrutor británico Sheffield foi afundido pola mariña arxentina durante a guerra das Malvinas. Os británicos afirman que non levaba armas nucleares, pero ao principio dixeron o contrario (1982-V).
  25. O satélite nuclear soviético Kosmos-1402 caeu a 1.600 km da costa brasileira. Tiña una actividade de 1.000.000 gigabecquerel (1983-II).
  26. Un mergullo soviético con oito armas nucleares perdeuse na zona de Kamchatka (1983-VIN).
  27. O cargadero francés Mont-Louis, que transportaba 30 toneladas de hexafluoruro de uranio, chocou cun ferry británico que transportaba os coches no mar do Norte. A carga recuperouse dous meses despois (1984-VIII).
  28. O mergullo británico Resolution perdeu un mísil Polaris na costa de Florida. Segundo os británicos, o mísil non tiña cabeza nuclear (1985-V).
  29. Un cruceiro mísil estadounidense perdeuse no mar de Beaufort (1986-II).
  30. Un mergullo soviético con armas nucleares afundiuse a 5.000 m preto das illas Bermuda (1986-X).
  31. 31 O mergullo nuclear soviético de Komsomolets incendiouse e afundiuse preto da costa norueguesa (1989-IV).

A reciclaxe tamén sucio

A reciclaxe consiste na separación e recuperación dos compoñentes do combustible utilizado. Os casquillos metálicos que conteñen residuos son cizallados e afundidos nun colector con ácido nítrico a gallarón. Tras varios procesos químicos, o uranio e o plutonio disólvense formando nitratos. Entón, mediante a utilización dun disolvente orgánico, os nitratos sepáranse do resto dos residuos de fusión, que son principalmente 90 extractos e 137, subproductos das reaccións nucleares.

Finalmente, sepáranse os dous nitratos, obténdose por unha banda óxido de plutonio e por outro nitrato de uranio. Estes dous produtos poden ser reutilizados paira a fabricación de combustible nuclear. Os restos de fisión se vitrifican e acumúlanse en colectores de aceiro inoxidable. Estes residuos vitrificados deben almacenarse nun prazo de cinco anos até o seu “arrefriado”. Posteriormente sácanse da planta recicladora.

O resto de residuos, é dicir, os casquillos metálicos que contiñan o combustible utilizado, cóbrense con formigón. Os lodos xerados durante o proceso recúbrense con asfalto. Nestes formigóns e asfaltos atópanse radielementos de longa vida, algúns dos cales permanecerán radioactivos durante centos de anos. Todos eles, do mesmo xeito que os residuos vitrificados, penetrarán profundamente no subsolo.

Existe un último tipo de residuo xerado pola reciclaxe: o lixo tecnolóxico, é dicir, todos os materiais e aparellos contaminados utilizados na reciclaxe, como ferramentas, luvas, zapatos, etc. Non todos son tan radioactivos como os anteriores. Cóbrense con cemento e se apilan sobre o chan.