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Jocelyn Bell Burnell, une jeune dame au sommet de l'astrophysique

2014/01/01 Etxebeste Aduriz, Egoitz - Elhuyar Zientzia Iturria: Elhuyar aldizkaria

Ed. Manu Ortega/CC BY-NC-ND

Les journalistes ont commencé à apparaître l'un après l'autre. Ils voulaient prendre des photos à côté du radiotélescope, debout, assis, analysant les données et courir, agitant les bras, célébrant la découverte. En fait, il a fait l'une des plus grandes découvertes de l'époque, comme en témoigne l'article publié dans la revue Nature. Le découvreur était une femme, jeune et jolie. Les journalistes voulaient savoir s'il était plus grand que la princesse Margaret, combien de garçons...

Jocelyn Bell Burnell se sentait comme un "morceau de viande". Ce n'était pas la première fois. Il a rappelé ce qu'il a commencé à étudier la physique à l'Université de Glasgow. Elle était la seule de 49 garçons. Et à cette époque, il était de coutume que, quand une femme entrait dans l'amphithéâtre, tous les hommes criaient, frappant la terre et applaudissant; si la femme avait honte, elle commençait plus fort. Ce n'était pas facile, mais Bell Burnell savait qu'il voulait être astronome.

Il est né à Belfast en 1943. Il a été l'une des premières filles de l'école qui lui ont permis de prendre la branche des sciences. Ils se consacraient généralement à apprendre les devoirs (coudre, cuisiner...); les sciences étaient pour les garçons. Mais Bell Burnell voulait aller des sciences et ses parents étaient d'accord. Ils ont lutté dès le début pour que leur fille puisse étudier les sciences.

Bientôt, le test de 11 ans est arrivé. Elle déterminait qui servait pour une carrière et qui n'était pas. Oui, à l'âge de 11 ans, les filles sont plus rapides que les garçons, de sorte que les filles ont été la preuve la plus difficile pour les surmonter. Bell Burnell ne l'a pas dépassé. Mais aussi alors les parents se sont adaptés pour que leur fille fasse une carrière dans une autre école. Dès le début, il était grand, le meilleur de la classe sur les questions scientifiques.

À cette époque, il savait qu'il voulait faire de la physique, mais pas exactement ce que, jusqu'à ce que son père a été pris avec les livres d'astronomie qu'il apportait de la bibliothèque. Puis il a décidé, à tout prix, de faire l'astronomie.

Après la carrière de Glasgow, il est allé à Cambridge pour faire son doctorat. Au début, il se sentait mal à l'aise, il sentait qu'il ne valait pas la peine d'être là, qu'il n'était pas assez rapide pour être là, et qu'il était peut-être un tunthon et le tirerait. Et c'est que tout le monde semblait extrêmement rapide. Mais il n'était pas de céder, et a décidé qu'il ferait tout ce qu'il pouvait, qu'il travaillerait beaucoup chaque jour.

Les deux premières années ont été passées par un radiotélescope. L'objectif était d'enquêter sur les quasars. À cette époque, on ne connaissait que très peu et il y avait beaucoup d'intérêt. Antony Hewish pensait qu'un énorme radiotélescope serait un outil très utile pour détecter les quasars. Et Bell Burnell a commencé à le construire.

Dans une zone d'environ 20.000 m 2 ont été placés plus de 2.000 antennes reliées entre elles 200 km de fils. En juillet 1967, ce télescope unique a commencé à être utilisé. Tout détecté par le télescope était enregistré sur de longues bandes de papier. Le travail de Bell Burnell consistait à analyser tout cela, 30 mètres de papier par jour.

Il a fait son travail avec beaucoup de soin. À six semaines, il a réalisé qu'il y avait un signal étrange entre tous les autres. Et déjà apparu avant, comme il l'a confirmé dans les dossiers précédents. Lorsqu'il a réussi à le détecter plus en détail, il a découvert que le signal était pulsé à une distance de 1,3 secondes entre les impulsions. Il raconta bientôt à Hewish, et sa première impression fut que ce signal devait être créé par l'homme ; ces impulsions étaient trop rapides pour des corps de la taille des étoiles.

Bell Burnell savait que cela était impossible, car il a vu que son origine se déplaçait comme les étoiles. Malgré tout, j'étais parmi les étoiles. Hewish l'a également affirmé, et alors on a commencé à analyser - et à écarter - toutes les hypothèses qui leur arrivaient: radars réfléchis sur la lune, satellites orbite spéciale, l'effet d'un bâtiment métallique près du télescope, une défaillance du télescope...

Par la suite, le camarade John Pilkington a précisé que le signal provenait de l'extérieur du système solaire et de l'intérieur de la Voie lactée. Mais quel démon était alors ? Des signes d'êtres d'une autre civilisation ? Ils ne croyaient pas qu'ils l'avaient détecté, mais on ne pouvait pas exclure cette hypothèse. En bref, ils ne savaient pas si ces impulsions des ondes radio avaient ou non origine naturelle.

Le dernier jour avant les vacances de Noël, Bell Burnell était en colère à la maison, « moi, ici, voulant se donner un doctorat avec une nouvelle technique, et des beaux hommes verts devaient choisir ma zone céleste et ma fréquence pour communiquer avec nous ! ", dans son sein. Après le dîner, il est retourné au laboratoire. Et quand j'analysais les données d'une autre zone du ciel, j'y ai vu un autre signe ! Nous avons passé en revue les enregistrements qui ont précédé ce champ et il y apparaissait parfois ! Il a dû quitter le laboratoire parce qu'il était temps de fermer. Mais je savais qu'à quelques heures du matin, il allait passer par le ciel quelque chose qui émettait un nouveau signal.

Il est allé à l'observatoire. Il faisait très froid et je savais que le système de récepteurs était moins froid. Avec le souffle et quelques fils, il réussit à bien fonctionner pendant cinq minutes et il y avait le signal ! Ils étaient également des impulsions à 1,2 secondes. Il a laissé les résultats sur la table de Hewish et a été heureux de vacances. Il ne semblait pas très crédible que deux groupes de petits hommes verts travaillent à partir de différents endroits de l'espace, à la fois, à la même fréquence et en envoyant des signaux à la même planète.

Au retour des vacances, quelques semaines, il a trouvé la troisième et la quatrième. Et ils ont conclu qu'ils étaient un nouveau type d'étoiles. Puis ils les appelèrent Pulsar. La découverte a été publiée fin janvier dans Nature. Dans l'article on a mentionné que les signes pouvaient appartenir à une autre civilisation. Et, bien sûr, les journalistes ont commencé à apparaître l'un après l'autre. De plus, quand ils ont découvert que l'auteur de la découverte était une personne jeune et jolie...

P.S. : La découverte de Pulsar a représenté le premier prix Nobel en astronomie. Hewish a été récompensé. Cependant, selon Bell Burnell dans l'interview, il ne semble pas qu'il soit très blessé.