Idade da Terra

1989/09/01 Irusta, Lourdes Iturria: Elhuyar aldizkaria

Hoxe en día os geólogos miden o tempo en miles ou millóns de anos e iso non nos sorprende.

Con todo, hai só tres séculos, os geólogos, tendo en conta as manifestacións que aparecen no bíblico, crían que a Terra naceu en 4.000 anos antes de Cristo.

Estudos iniciais

Buffon.

Foi Buffon o XVIII. No século XVIII estudou cientificamente a idade da Terra.

Paira calcular a idade da Terra, soubo que o noso planeta é una masa de fusión que se arrefría e que elixindo una velocidade de refrixeración adecuada, puido calcular a idade da Terra. Por iso, declarou que a Terra tiña 75.000 anos.

A obra de Buffon é sinxela, pero foi a primeira investigación que cuestionou a idade da Terra que se pode obter de Xénese.

Foi una revolución enorme na sociedade de entón e provocou numerosos debates. Paira resolver este problema, John Philips realizou outro tipo de investigación. No século XX. Considera que a mellor maneira de medir o tempo xeolóxico sería medir o espesor de cada estrato.

Medindo o espesor de cada estrato e coñecendo a media da taxa de sedimentación, podía calcular a idade da Terra.

Non podía coñecer a variación da taxa de sedimentación con respecto ao tempo, polo que se atopou forzado a recoñecer que a taxa de sedimentación foi constante á hora de realizar os cálculos, a pesar de pór esta hipótese.

Estimando que a idade da superficie terrestre era de 96 millóns de anos.

Outros científicos traballaron o mesmo problema no XIX. A finais do século XX.

Un deles é John Joly.

Segundo John Joly, a cantidade de sodio que teñen os mares pode ser coñecida como a Terra. Ao principio o mar non tiña sal e os ríos son os que aos poucos foron desprazando o sal ao mar. Soubo que este proceso se produciu a unha velocidade uniforme.

Estimou que a idade da Terra oscilaba entre os 90 e os 99 millóns de anos.

O científico Lord Kelvin tamén chegou a este resultado. No século XX.

Lord Kelvin calculou a idade da Terra a partir da idea de Buffon. Paira Kelvin, a idade da Terra pódese obter do estudo da temperatura interna do noso planeta. A Terra era inicialmente una masa de fusión. As pedras fundidas arrefríanse e sofren una contracción de volume.

Por tanto, as pedras que estaban na superficie da Terra arrefriáronse e a súa densidade aumentou debido á contracción volumétrica, chegando ao fondo.

Este fenómeno desencadeou unhas correntes de convección até a solidificación total do planeta.

Estimou que a idade da Terra era de 98 millóns de anos.

Con todo, Kelvin modificou a súa lei e o XIX. A finais do século XX, a idade da Terra era de 24 millóns de anos.

Estudos radioactivos

Cal é a idade da Terra?

Aínda que os traballos sobre radioactividade de Henry Becquerel foron publicados en 1896, non foi até 1903 (é dicir, ata que Pierre Curie investigaba que os sales de radio emitían calor permanente) a importancia que a radioactividade podía ter nos estudos xeolóxicos.

O tempo que tarda un elemento radioactivo en descomporse é preciso e non ten nada que ver coas condicións físico-químicas. Por iso, cando se xera una cantidade de elementos radioactivos no universo, este comeza a descomporse.

Na descomposición aparecen novos elementos.

Medindo o número de elementos creados e coñecendo a velocidade de desintegración dos elementos iniciais, podemos calcular cando se formaron os elementos orixinais.

A velocidade de desintegración dos elementos radioactivos exprésase mediante o período de semidesintegración. O período de semidesintegración é o tempo que tarda o material en desintegrar a metade dos átomos que existían inicialmente. Así, 14C (isótopo do carbono cunha masa atómica de 14 a.m.ou.a.) convértese en nitróxeno cun período de semidesintegración de 5.570 anos. Este período de semidesintegración é moi pequeno comparado coa escala xeolóxica. Por tanto, só serve paira investigar os últimos 50.000 anos. Por outra banda, 87Rb convértese en extroncio cun período de semidesintegración de 47.000 millóns de anos. O rubidio é, por tanto, un elemento idóneo paira poder fixar a idade das pedras.

Outros elementos apropiados son o uranio, o torio e o potasio.

O geólogo Arthur Holmes foi o primeiro en tentar coñecer a idade da Terra mediante métodos radioactivos.

Sabendo que o uranio e o torio convértense en chumbo, Holmes estudou as cantidades de torio e uranio das pedras e a cantidade de chumbo que se xera na descomposición. Tendo en conta o período de semidesintegración destes elementos, propuxo paira a Terra una idade de 1.600 millóns de anos.

Cando melloraron os métodos radioactivos, Holmes sinalou que a idade da Terra era de 4.500 millóns de anos.

Uno dos defectos que presenta o método radioactivo é que só pode utilizarse con pedras con elementos apropiados.

No entanto, existen métodos que permiten eliminar o erro.

Na actualidade, os geólogos propoñen una idade paira a Terra de 4.700 millóns de anos.

Dado que a idade dos meteoritos e a Lúa é de 4.700 millóns de anos, estímase que a idade do Sistema Solar é de 4.700 millóns de anos.

Hai que dicir que as pedras máis antigas descubertas en superficie teñen una idade de 3.800 millóns de anos, 900 millóns menos que a idade da Lúa e os meteoritos.

A causa, segundo os científicos, é o bombardeo de meteoritos en superficie. Isto provocou unha gran calor na superficie terrestre, o que provocou un gran cambio na natureza das materias.

Por este motivo, a Terra aparece coma se creouse nese momento cando se utilizan métodos radioactivos paira fixar a súa idade.

O debate sobre a idade da Terra creou una escala temporal suficientemente fiable.

Paira conseguir esta escala de tempo foron necesarias investigacións de científicos de diferentes campos. Os primeiros geólogos decatáronse da gravidade do problema, pero non podían coñecer a idade das pedras terrestres. Agora, aquela época é só un recordo.