Entouré de réacteurs nucléaires

1994/06/01 Aizpurua Sarasola, Joxerra Iturria: Elhuyar aldizkaria

Quand les travaux ont été paralysés dans la centrale nucléaire de Lemoiz, j'ai eu le sentiment que nous avons rejeté un type d'énergie du Pays Basque pour toujours. En outre, à cette époque, l’énergie nucléaire était un signe de “drapeaux” et un danger réel, surtout par l’influence des États-Unis et des Soviétiques. Depuis, le temps est passé, et même si je ne veux pas cacher mon antipathie avec ce type d'énergie, par curiosité j'ai commencé à analyser l'état actuel de l'énergie nucléaire.

Cependant, le débat généré dans les pages de ce magazine et la visite que nous allons faire bientôt à la centrale nucléaire de Bordeaux a augmenté mon intérêt pour ce sujet, mais je dois reconnaître que depuis quelques années un ami m'a confirmé que l'origine de mon énergie domestique pourrait être nucléaire.

L'Europe est le pays où plus d'énergie nucléaire est consommée. Le type de centrale le plus courant est celui qui utilise l'eau courante comme réfrigérant. La France est le pays européen avec le plus grand nombre de réacteurs et 80% de l'énergie consommée est d'origine nucléaire.

Le combustible utilisé dans les centrales nucléaires est l'uranium, élément peu présent en Europe, dont les réserves sont estimées à 150.000 tonnes. L'uranium qui sort de la terre a deux isotopes mélangés: les isotopes U-238 et U-235. U-235 est le seul facilement physiable, mais seulement 0,7% du mélange. La proportion nécessaire à son utilisation comme combustible doit augmenter jusqu'à 3% dans le mélange, mais les techniques employées sont très chères. En Europe, deux sociétés existent pour cela : une Urenco et une autre Eurodif.

Les restes de carburant consommés par le réacteur en U-235 contiennent des produits hautement radioactifs. De même, la transmutation de l'U-238 produit un nouvel élément, le plutonium. Ce n'est pas naturellement sur Terre et comme U-235 est physiogable. Le plutonium est présenté sous forme Pu-239 et, comme déjà indiqué, il peut être utilisé comme combustible nucléaire. L'énergie produite dans la fission par un gramme du Pu-239 est égale à celle produite par les quatre tonnes de charbon.

Le combustible épuisé est traité chimiquement et les trois principaux combustibles sont séparés (uranium épuisé (principalement U-238), plutonium et produits de fission hautement radioactifs). En Europe, il existe quatre centres : deux en France, un au Royaume-Uni et un en Allemagne.

Comme mentionné précédemment, les réacteurs nucléaires classiques ne profitent que d'une petite partie du combustible (environ 1%). Cependant, comme il a été indiqué que le bombardement de neutrons U-238 se forme Pu-239, du point de vue de l'économie de carburant, le plus approprié est d'utiliser le mélange entre U-238 et Pu 239. Ainsi, pour qu'une centrale de 1.000 MW opère pendant un an à toute la puissance, il suffit de deux tonnes d'uranium après avoir introduit 4 tonnes de plutonium comme charge initiale.

La centrale nucléaire de Dounreay, située dans le nord de l'Écosse, a été construite dans les années 50 et utilisée à l'époque comme référence des centrales nucléaires.

Dans les centrales nucléaires construites jusqu’aux années 1970, le problème du combustible n’était pas pris en compte, mais certains accords conclus entre 1974 et 1977 ont commencé à construire des centrales qui utilisaient du combustible «enrichi» et se sont appelées «centrales rapides». La plus grande centrale construite avec cette structure a été la Superphenix, avec une puissance de 1200 MW. Il a commencé en 1985 et est situé en France.

Le récipient avec réacteur et noyau a 15,5 m de hauteur et 21 m de diamètre. Il contient 4.300 mètres cubes de sodium circulant à des températures comprises entre 400 et 550 °C. Cette centrale a commencé à fonctionner à pleine puissance en 1986, mais en 1987 elle a été fermée pour fuite de sodium. Enfin, en avril 1989, le gouvernement français a approuvé la mise en place de la centrale.

Le coût du superphenix était d'environ deux fois celui des centrales qui n'utilisent pas de carburant enrichi. En conséquence, on a commencé à travailler sur la réduction du coût et il semble que dans ce type de centrales il est possible de réduire de 25% le volume de matériaux en augmentant de 20% la capacité.

Cependant, il y a un coût supplémentaire qui est celui de la transformation du combustible usé. Dans ce domaine, il y a la plus grande méconnaissance, car même si elle peut devenir U-238 Pu-239, personne ne sait quoi faire avec les particules de déchets radioactifs. On a trouvé des solutions provisoires, comme le terrassement dans de grandes profondeurs, mais cette voie a ses limites.

Jusqu'ici, nous avons élaboré un premier résumé des centrales nucléaires, mais nous espérons qu'une explication d'une centrale nucléaire donnée sera réalisée d'ici peu.